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El calentamiento global podría hacer que sobrevivir en los trópicos sea imposible, según un estudio

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LUNES, 8 de marzo de 2021 (HealthDay News) -- Limitar el calentamiento global a los objetivos propuestos en el Acuerdo de París podría evitar que las regiones tropicales alcancen temperaturas que superan a la tolerabilidad humana, predice un nuevo estudio.

Los investigadores calculan que si los países pueden limitar el calentamiento a 1.5 grados centígrados por encima de los niveles preindustriales, los trópicos se librarán de unas temperaturas que superan al "límite de supervivencia". Pero la vida en las latitudes más cálidas del mundo podría hacerse intolerable si no se cumplen esos controles.

El estudio se enfocó en una medida llamada temperatura de bulbo húmedo, que toma en cuenta al calor y a la humedad, y que es similar a lo que los observadores del clima conocen como índice de calor.

"La idea general es que el cuerpo no responde solo a la temperatura, sino que también responde a la humedad", señaló Kristina Dahl, una científica del clima que no participó en el estudio.

El cuerpo se enfría mediante la sudoración y la evaporación del sudor de la piel, explicó Dahl. A un cierto nivel de humedad, apuntó, que esto suceda se hace "termodinámicamente difícil".

Los científicos creen que una temperatura de bulbo húmedo de 35 ºC es el límite superior de la tolerancia humana. Equivale a un índice de calor de 160 ºF (71 ºC).

La capacidad de aguantar el calor varía según la persona. Pero a una temperatura de bulbo húmedo de 35 ºC, cualquier persona que permanezca al aire libre tendría problemas.

El cuerpo normalmente mantiene una temperatura interna bastante estable de 37 ºC (98.6 ºF). La temperatura de la piel debe ser un poco más baja, para permitir que el calor central fluya hacia la piel. Si no es así, la temperatura interna de una persona podría aumentar con rapidez, explicó Yi Zhang, investigadora principal del nuevo estudio.

"Unas temperaturas centrales altas son peligrosas, o incluso letales", advirtió Zhang, estudiante de postgrado de ciencias atmosféricas y oceánicas de la Universidad de Princeton, en Nueva Jersey.

En su estudio, Zhang y sus colaboradores realizaron proyecciones sobre cómo el calentamiento global podría afectar a las temperaturas de bulbo húmedo en las regiones tropicales (entre los 20 grados norte y sur del ecuador). Esto incluye al bosque pluvial del Amazonas, una gran parte de África, la península India y partes del Sudeste Asiático.

Los investigadores comenzaron con la teoría de que una dinámica atmosférica bastante sencilla controla las temperaturas de bulbo húmedo en toda la región tropical. Entonces, usaron décadas de datos de estaciones meteorológicas para confirmar que era así.

A partir de esto, pudieron proyectar que si el calentamiento global se limita a 1.5 ºC, esto prevendrá que "la mayor parte de las regiones tropicales" lleguen a temperaturas de bulbo húmedo intolerables.

Los hallazgos aparecen en la edición del 8 de marzo de la revista Nature Geoscience.

Según el Acuerdo de París, un tratado internacional sobre el cambio climático, el objetivo es limitar el calentamiento global a "bastante por debajo" de los 2 ºC, preferiblemente a 1.5 ºC, respecto a los niveles preindustriales.

Estas proyecciones más recientes subrayan la importancia que esto tiene, enfatizó Dahl, científica climática sénior de la Unión de Científicos Preocupados (Union of Concerned Scientists), una organización sin fines de lucro.

Los hallazgo traducen un objetivo de política en un impacto potencial en el mundo real, enfatizó Dahl.

Evitar unas temperaturas de bulbo húmedo intolerables, sin embargo, no significa que el planeta se libre de problemas. La salud humana puede sin duda sufrir bajo un calor menos extremo, anotó.

Las olas de calor provocan de forma rutinaria unas enfermedades por calor que a veces resultan letales. El calentamiento también contribuye a la contaminación atmosférica, que puede exacerbar las afecciones de salud crónicas, como las enfermedades cardiacas y pulmonares, añadió Dahl.

Un grupo de organizaciones médicas llamado Consorcio de Clima y Salud de la Sociedad Médica (Medical Society Consortium on Climate and Health) ha resaltado la variedad de efectos en la salud relacionados con el calentamiento global. Puede fomentar infecciones transmitidas por los insectos, como la enfermedad de Lyme y el Zika, por ejemplo, o contaminar los suministros de comida y agua al provocar subidas en los niveles del mar, lluvias torrenciales e inundaciones.

Zhang comentó que se necesita más investigación para comprender los efectos completos de unas temperaturas de bulbo húmedo por debajo del "límite de supervivencia" de los 35 ºC. También anotó que el estudio solo observó a los países entre ciertas latitudes, y que los hallazgos tal vez no apliquen a otras regiones.

¿Qué se necesita para limitar el calentamiento global? Según Dahl, la respuesta breve es reducir el uso de los combustibles fósiles (el petróleo, el carbón y el gas natural) y aumentar el uso de unas fuentes más limpias de energía, como la solar y la eólica.

Se ha culpado a las emisiones generadas por los humanos (sobre todo dióxido de carbono, además de óxido de nitrógeno y metano) por el aumento en las temperaturas globales desde la década de 1950. En Estados Unidos, la mayoría de esas emisiones provienen de quemar combustibles fósiles para el uso de energía, según la Administración de Información Energética de EE. UU.


Más información

La Organización Mundial de la Salud ofrece más información sobre el cambio climático y la salud.

Artículo por HealthDay, traducido por HolaDoctor.com

FUENTES: Yi Zhang, graduate student, atmospheric and oceanic sciences, Princeton University, Princeton, N.J.; Kristina Dahl, PhD, senior climate scientist, climate and energy program, Union of Concerned Scientists, Cambridge, Mass.; Nature Geoscience, March 8, 2021, online

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