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Equinácea no tiene efectos en los resfriados

Un pequeño estudio encuentra que la popular hierba no es mejor que un placebo

Lunes, 16 de diciembre (HealthDayNews) -- La equinácea, una popular hierba conocida como un tratamiento contra los resfriados, no es mejor que un placebo para acortar la duración del resfriado común o la severidad de sus síntomas.

Al menos es lo que dicen los investigadores de la Universidad de Wisconsin-Madison cuyo estudio aparece en la "Annals of Internal Medicine" de mañana.

Pero reconocen que se necesita más investigación antes de que puedan recomendar la equinácea para los pacientes de resfriados.

Los investigadores suministraron la hierba en cápsulas o un placebo en cápsulas a 142 estudiantes saludables quienes recién habían adquirido un resfriado. Sin saber si tenían la hierba o el placebo, los estudiantes ingirieron seis gramos el primer día y tres gramos en los días subsecuentes, por un máximo de 10 días.

No se encontró diferencia entre los grupos en la severidad de tales síntomas como tos, congestión nasal, fiebre y dolores. Tampoco hubo diferencias significativas en las duración de resfriados entre los grupos. En cada uno, los síntomas de resfriados duraron de dos a 10 días. Y, de hecho, el promedio de duración en el grupo de placebo fue 5.75 días, mientras que el grupo con la hierba fue 6.27 días.

Defensores de la hierba sospechan que incrementa la actividad del sistema inmunológico, lo que ayuda a combatir un catarro.

A pesar de que los resultados del estudio no ofrecen beneficios al tratamiento herbario, el autor principal, doctor Bruce Barrett, un profesor asistente de medicina familiar, dijo que no va a darse por vencido en cuanto a la equinácea; una planta favorita de los Indios estadounidenses quienes la utilizaban con frecuencia para propósitos medicinales.

"Definitivamente tenemos que ver y esperar", dijo Barrett, cuyo estudio fue financiado por el Departamento de Salud y Servicios Humanos de los EE.UU., los Institutos Nacionales de Salud, y Shaklee Technica, que vende preparaciones de la hierba.

La compañía no tuvo participación en el diseño del estudio, el manejo del mismo, la información de datos o la decisión de someter el manuscrito a publicación, indicaron los autores en el artículo.

Entre las limitaciones de su estudio, expuso Barrett, estaba el tipo de hierba utilizada. Se utilizó una mezcla de hierba y raíz, y la mezcla no se ha probado previamente, indicó. Dijo que puede ser ineficaz debido a "la biodisponibilidad" u otros problemas. Cabe señalar que los sub-graduados saludables podrían no obtener tanto beneficio de la hierba como las personas mayores, debido a que los sistemas inmunológicos de los primeros son presumiblemente más saludables que los de adultos mayores, sostuvo Barrett.

Además, el estudio fue relativamente pequeño.

"Es una pregunta engañosa porque no existen tratamientos para catarros comunes", argumentó Barrett. "Si se va a tratar las personas para algo, preferiría usar la equinácea como descongestionante, por ejemplo. Los descongestionantes funcionan como estimulantes y podrían tener efectos perjudiciales. Y si tienes fe en la equinácea, sería algo bueno de tomar".

Barrett también aconsejó otras medidas para combatir los resfriados. "Lavarse las manos para prevenir la difusión de catarros, tomar líquidos y descansar son buenas ideas".

El doctor Ronald B. Turner, un profesor de pediatría en la Escuela de Medicina de la Universidad de Virginia, elogia el estudio pero no está listo para recomendar equinácea.

"Este estudio estuvo muy bien realizado", indicó Turner, quien escribió un editorial que acompaña el informe del estudio. "No creo que haya una palabra final en cuanto a la equinácea". Espera que se publiquen más estudios en el futuro.

El problema, dijo, es que existen muchas variables con la hierba. Turner señaló que existen tres especies diferentes de la hierba que se utilizan para propósitos medicinales. "Es difícil hacer una recomendación sólo basados en este estudio", indicó.

Por ahora el consejo de Turner: "Contén el juicio en cuanto al uso de equinácea. Yo no la usaría ahora [contra catarros]". Y es muy importante recordar, añadió, que nada cura un catarro, más bien se tratan los síntomas.

Qué hacer

Para más información sobre la equinácea, visita la Fundación de Investigación Herbaria. Para aprender más acerca de los resfriados comunes, visita el Instituto Nacional de Alergias y Enfermedades Infecciosas.

Fuentes: Bruce Barrett, M.D., Ph.D., profesor auxiliar de medicina de familia, Universidad de Wisconsin-Madison; Ronald B. Turner, M.D., profesor de pediatría, Escuela de Medicina de la Universidad de Virginia, Charlosttesville, Va, 17 de diciembre de 2002, "Annals of Internal Medicine"
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