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Los turnos de noche podrían aumentar el riesgo de cáncer

Un panel de expertos lo añade a la lista de causas 'probables' de malignidad

MIÉRCOLES 5 de diciembre (HealthDay News/Dr. Tango) -- Los trabajadores de turnos de noche en bares, tiendas de autoservicio, hospitales y otros lugares podrían estar en mayor riesgo de cáncer.

Esa es la conclusión de un grupo internacional de expertos que planea añadir el turno de noche a la lista oficial de carcinógenos "probables".

Un equipo de científicos de la Agencia Internacional para la Investigación del Cáncer (IARC, por su sigla en inglés) estudió minuciosamente datos epidemiológicos humanos, resultados de estudios en animales y otros estudios que analizaban los mecanismos que posiblemente asociaban el trabajo de noche con la formación de tumores.

"Estas tres fuentes sugirieron que, en efecto, el turno de noche podría contribuir al cáncer en humanos", dijo Aaron Blair, científico emérito del U.S. National Cancer Institute y presidente del Grupo de trabajo de la IARC que estudió la relación entre el cáncer y el turno de noche.

La IARC, una rama de la Organización Mundial de la Salud, tenía previsto publicar sus hallazgos en la edición de diciembre de The Lancet Oncology.

Aunque varios estudios han sugerido una relación entre el turno de noche y el cáncer, ésta es la primera vez que ha sido evaluada por la IARC, apuntó Blair.

Desde del punto de vista epidemiológico, "hay datos humanos: enfermeras, asistentes de vuelo, diferentes grupos que trabajan por turnos, que tienen un riesgo elevado de cáncer de mama, y ese es el hallazgo más sólido", destacó Blair. "Hay evidencia menor, aunque positiva, [de un mayor riesgo] de cáncer de próstata, y un poco menos, aunque también positiva, de cáncer de colon", anotó.

En estudios de animales, las ratas expuestas a la luz durante su fase activa nocturna, también mostraron aumentos repentinos en la incidencia de cáncer, dijo Blair.

También hay investigaciones sobre los posibles mecanismos biológicos que asocian el trabajo de madrugada con mayores probabilidades de enfermedades malignas. La teoría más firme tiene que ver con la melatonina, una hormona producida por la glándula pineal del cerebro.

"La melatonina se produce durante el periodo de oscuridad", explicó Blair. "Si hay exposición a la luz durante el periodo de oscuridad normal, esto reduce de manera severa la cantidad producida de melatonina".

La hormona afecta muchos sistema fisiológicos distintos, agregó Blair. "También es un antioxidante, un fregadero para los químicos que son generalmente peligrosos para la vida", apuntó.

La melatonina también puede afectar el sistema inmunológico, incluidos los genes supresores del cáncer, agregó Blair.

Los trabajadores del turno de noche podrían tener que lidiar también con alteraciones en los patrones de sueño, apuntó otro experto. "Los trabajadores del turno de noche tienden a ser trabajadores del turno de día que intentan mantenerse despiertos durante la noche", declaró a Associated Press Mark Rea, director del Centro de investigación de la luz del Instituto politécnico Rensselaer en Nueva York.

La alteración de los patrones de sueño y la privación del sueño debilitan el sistema inmunitario, señaló, y desestabilizan los ritmos naturales que el cuerpo usa para mantener las células sanas.

Blair enfatizó que la IARC solamente ha definido el trabajo de noche como un riesgo de cáncer "probable", ya que no existen suficientes pruebas para colocarlo en la categoría "definitiva" junto con los tipos malos como el asbesto y el tabaquismo.

Entonces, ¿existe algo que los trabajadores del turno de la noche puedan hacer para reducir su riesgo potencial? Además de cambiar a un turno de día, quizá no mucho, dado que los expertos no recomiendan los complementos de melatonina a largo plazo, debido a que podrían socavar la capacidad del organismo para producir la hormona de modo natural.

"Parece que el impacto del turno de trabajo es mayor si se cambia de turno constantemente", dijo Blair. Si tiene que trabajar por las noches, entonces es mejor que siempre trabaje en el turno de la noche", apuntó. Cambiar constantemente del turno de día al turno de la noche es realmente duro para el reloj circadiano del cuerpo y "se sospecha que éste podría ser el tipo de turno más peligroso que podría trabajar", dijo Blair.

La American Cancer Society declaró que se reservaba el derecho de juzgar el nuevo listado, al destacar que aún no había revisado la literatura a profundidad.

"Entendemos que la literatura epidemiológica es compleja, los resultados del estudio no han sido consistentes del todo y la exposición en sí misma no es fácil de clasificar o medir", señaló en una declaración Elizabeth Ward, directora de investigación de vigilancia de la ACS. Enfatizó que la sociedad no elabora en sí misma una lista de carcinógenos, sino que en cambio depende de la IARC y el U.S. National Toxicology Program para hacerlo.

Más información

Para más información sobre la melatonina, visita los U.S. National Institutes of Health.


Artículo por HealthDay, traducido por Dr. Tango
FUENTES: Aaron Blair, Ph.D., Scientist Emeritus, U.S. National Cancer Institute, Bethesda, Md., and chair, working group, IARC Monographs on the Evaluation of Carcinogenic Risks to Humans; Nov. 29, 2007, statement, Elizabeth Ward, director, surveillance research, American Cancer Society; Associated Press
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