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El cambio al etanol como combustible podría perjudicar la salud

Un estudio encuentra que los niveles de contaminación igualarían o excederían los producidos por la gasolina

MIÉRCOLES 18 de abril (HealthDay News/HispaniCare) -- Aunque el etanol es promovido como un combustible para vehículos limpio y ecológicamente bueno, su uso diseminado podría representar una amenaza para la salud humana, según un estudio de la Universidad de Stanford.

El científico atmosférico Mark Z. Jacobson concluyó que si todos los vehículos de los Estados Unidos usaran un combustible producido principalmente a partir de etanol en lugar de gasolina, probablemente habría un aumento en el número de muertes y hospitalizaciones relacionadas con la respiración.

El estudio aparece en la edición en línea del 18 de abril de la revista Environmental Science & Technology.

Jacobson usó un modelo computarizado para simular las condiciones de calidad de aire en los Estados Unidos en 2020, si hubiera un uso amplio de vehículos impulsados por E85, una mezcla de 85 por ciento etanol y 15 por ciento gasolina.

"Encontramos que los vehículos que usan E85 reducen los niveles atmosféricos de dos carcinógenos, el benceno y el butadieno, pero aumentan otros dos, el formaldehído y el acetaldehído", explicó Jacobson en una declaración preparada. "Debido a esto, los índices de cáncer por E85 probablemente sean similares a los de la gasolina. Sin embargo, en algunas partes del país, el E85 aumentó de manera significativa el ozono, uno de los principales ingredientes del smog".

El modelo computarizado mostró aumentos de ozono en Los Ángeles y la parte noreste de los EE.UU., pero una disminución en el sureste.

"En nuestro estudio, el E85 aumentó las mortalidades relacionadas con el ozono en los Estados Unidos por unas 200 muertes al año en comparación con la gasolina, y alrededor del 120 por ciento de esas muertes ocurrían en Los Ángeles", afirmó Jacobson. "Esas tasas de mortalidad representan un aumento de alrededor del 4 por ciento en los EE.UU. y nueve por ciento en Los Ángeles, por encima de las tasas de muerte relacionadas con el ozono por vehículos de gasolina proyectadas para 2020".

El estudio también encontró que el E85 probablemente aumentaría el número de visitas a las salas de emergencia relacionadas con el asma en los Estados Unidos en 770 por año y la cantidad de hospitalizaciones relacionadas en la respiración en 990 por año.

Los efectos nocivos del E85 serían los mismos independientemente de si el etanol se fabrica de maíz, pasto varilla u otros tipos de plantas, aseguró Jacobson. Cuestionó la prudencia de promover el etanol y otros biocombustibles si causan tanto daño por contaminación como la gasolina, que causa unas 10,000 muertes prematuras al año en los Estados Unidos.

"Hay alternativas, como los vehículos eléctricos que funcionan con baterías, híbridos para conectar y de baterías de hidrógeno, cuya energía puede derivarse de la energía del viento o del sol. Estos vehículos no producen virtualmente ninguna emisión tóxica o gases de invernadero y causan muy poco daño a la tierra, a diferencia del etanol hecho de maíz o pasto varilla, que requerirá millones de acres de tierra cultivada para producirse en masa", concluyó.

Más información

La American Academy of Family Physicians tiene más información sobre la contaminación del aire y la salud.


Artículo por HealthDay, traducido por HispaniCare
FUENTE: Stanford University, news release, April 18, 2007
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