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Los costos del Alzheimer podrían abrumar a Medicare y Medicaid

Los expertos predicen que 16 millones de estadounidenses tendrán la enfermedad para el 2050

LUNES 19 de julio (HealthDayNews/HispaniCare) -- El número de beneficiarios de Medicare identificados con la enfermedad de Alzheimer aumentó en un 250 por ciento desde los 90. Los expertos afirman que esto se traducirá en una inmensa alza en los costos de las atenciones sanitarias.

Investigadores de la Universidad Duke encontraron que el aumento fue mayor (el 460 por ciento) entre los negros. Estos números esencialmente significan que las personas están recibiendo cuidado por sus enfermedades, pero que no es barato. Y los expertos ahora sugieren que esta condición degenerativa neurológica se convertirá en la principal crisis de salud pública de este siglo.

Éste fue uno de varios estudios que detallan los costos asociados con la enfermedad de Alzheimer presentados en la Conferencia Internacional de la Enfermedad de Alzheimer y Trastornos Relacionados en Filadelfia, del 17 al 22 de julio.

"A menos que se encuentre una prevención o una cura rápidamente, la enfermedad de Alzheimer abrumará a nuestro ya desgastado sistema de atención sanitaria y llevará a Medicare y Medicaid a la bancarrota", dijo en una declaración preparada Sheldon Goldberg, presidente y funcionario ejecutivo principal de la Alzheimer's Association.

"Los gastos de Medicare para las personas con Alzheimer son casi tres veces más altos que el promedio para todos los beneficiarios. El costo para Medicare subirá en 55 por ciento, a $50,000 millones, en menos de 10 años, y el costo para Medicaid aumentará en casi 80 por ciento, a $33,000 millones", dijo.

Se espera que el número de estadounidenses con Alzheimer aumente de 4.5 millones hoy en día a 16 millones para 2050. Los costos directos e indirectos totales de la enfermedad se estiman en $100,000 millones anuales. Un estudio presentado en la conferencia encontró que el costo anual total para el cuidado de la demencia formal en Europa era de alrededor de $104,000 millones.

Otro estudio evaluó el costo del cuidado durante los 15 años siguientes al diagnóstico inicial de una persona con la enfermedad, basado en datos de 1,557 pacientes recolectados entre 1984 y 1999. El costo anual promedio para un hombre con Alzheimer fue de $9,710, y de $16,327 para una mujer.

¿A qué se debe la discrepancia?

"Las mujeres pasan mucho más tiempo en hogares de ancianos", especuló Henry Glick, autor principal del estudio y economista de salud en la Facultad de Medicina de la Universidad de Pensilvania. "Algunas personas arguyen que cuando los hombres tienen Alzheimer, sus esposas o hijos los cuidan. Muchas veces, cuando la mujer desarrolla los síntomas, el hombre ya ha muerto".

Glick también encontró que la enfermedad cuesta más en sus etapas posteriores que en las iniciales.

"Los costos realmente grandes ocurren una vez se ha tenido la enfermedad por 10 años", dijo. "Para las mujeres, es $30,000 anuales entre los supervivientes, si sobreviven 10 años, y para los hombres es $20,000. El mensaje no es que deberíamos dejar que las personas mueran rápido, sino que tenemos que estar conscientes de que sí se pueden mantener vivos más tiempo, entonces existe la posibilidad de que los costos aumenten".

Sin embargo, existen límites en lo que se puede hacer por una persona con Alzheimer. "Esto debería ser una llamada a la conciencia. Esta es una enfermedad horrible. Cuesta inmensas cantidades de dinero. No tenemos una respuesta", apuntó Glick.

Una investigadora de Duke, Shalini L. Kulasingam, también encontró que los costos del Alzheimer aumentaban a medida que la enfermedad se hacía más severa, con los costos médicos directos para los individuos en las etapas avanzadas entre un 60 y un 200 por ciento más altos que para los que tienen un Alzheimer ligero.

Sorprendentemente, ha habido pocos estudios sobre los costos asociados con la severidad de la enfermedad. La información precisa es importante, apuntó Kulasingam, porque "da una mejor idea de cómo asignar los recursos".

Sin embargo, al investigar el tema, Kulasingam encontró varios obstáculos para obtener información precisa. Un problema fue la falta de consenso sobre cómo definir la severidad del Alzheimer y cómo definir los costos. Muchas personas definen la progresión de la enfermedad por los cambios en la cognición, aunque un estudio sugiere que las disminuciones en la habilidad para realizar "tareas de la vida cotidiana" podrían aumentar los costos aún más, señaló.

"Si supiéramos cuáles aspectos de la demencia de Alzheimer impulsan los costos, podríamos priorizar las intervenciones que son fáciles de llevar a cabo y tienen un gran impacto en los costos", apuntó Kulasingam.

Esta información tiene ahora una mayor significación, ya que la Alzheimer's Association está solicitando $1,000 millones en fondos federales para investigar la enfermedad.

Más Información

Para mayor información sobre el Alzheimer, visite la Alzheimer's Association.

FUENTES: Henry Glick, Ph.D., health economist, University of Pennsylvania School of Medicine, and senior fellow, Leonard Davis Institute for Health Economics, University of Pennsylvania, Philadelphia; Shalini L. Kulasingam, Ph.D., assistant research professor, Duke University, Durham, N.C.; July 19, 2004, presentations, International Conference on Alzheimer's Diseases and Related Disorders, Philadelphia
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