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Uno de cuatro ancianos tiene problemas con sus pensamientos

Estudio: problemas mentales y de memoria pueden ser precursores de Alzheimer

Lunes, 12 de noviembre(HealthDayNews) -- Cerca de una cuarta parte de los estadounidenses mayores de 65 años tienen pérdida de funciones mentales y problemas de memoria que podrían propulsar la enfermedad de Alzheimer, encontró un estudio.

En 18 meses de seguimiento, cerca de una cuarta parte de los que sufrían problemas mentales desarrollaron la enfermedad de Alzheimer, mientras las funciones mentales se tornaron en un por ciento igual.

El reto es encontrar indicadores - físicos, mentales o factores de estilo de vida - que puedan identificar personas con dificultad leve de pensamiento que puedan beneficiarse de tratamiento preventivo, dijo el director del estudio, Frederick Unverzagt, profesor asociado de psicología en la Escuela de Medicina de Indiana.

"Es una gran mezcla, un grupo heterogéneo", dijo Unverzagt. "Tuvimos cinco subconjuntos diferentes. Algunos tuvieron pérdida de memoria médicamente inexplicable, algunos eran grandes usuarios de alcohol, algunos tenían condiciones médicas como derrame cerebral. Ahora que podemos describir la gama y naturaleza de estas categorías, el próximo paso es observar los pronosticadores o activadores del deterioro cognitivo".

El estudio, reportado en la edición del 13 de noviembre de Neurology, la revista de la Academia Americana de Neurología, incluyó más de 2,200 residentes africanos americanos de Indianápolis. Existe una comparación cultural entre estadounidenses y nigerios en cuanto a la incidencia de la enfermedad de Alzheimer y otras formas de demencia en los dos países.

La incidencia de lo que los resultados llaman disfunción cognitiva no-demencia (CIND por sus siglas en inglés), una pérdida de función mental aparte de la enfermedad de Alzheimer, fue similar a las encontradas en otros estudios más limitados, y su aplicación a otros grupos étnicos aparte de africanos americanos, dijo Unverzagt. Por ejemplo, un pequeño estudio canadiense cuyos participantes fueron predominantemente caucásicos, también encontró un 25 por ciento de incidencia de CIND.

El CIND es "una etapa de transición del envejecimiento normal a la demencia", dijo Unverzagt. Mientras sólo dos por ciento de las personas con funciones mentales normales desarrollaron la enfermedad de Alzheimer durante el periodo de seguimiento, la cifra para aquellos con CIND fue 26 por ciento.

Por qué un por ciento igual recuperó las funciones mentales aún no es claro, dijo Unverzgat. No fue resultado del tratamiento. Una posibilidad explorada por los investigadores fue que la depresión causada por los pobres resultados, y ese pensamiento mejoró según los resultados arrojaron luz. Pero no pudo probarse. Los investigadores aún investigan la posibilidad de que los primeros resultados se debían a condiciones físicas que mejoraron con el tiempo.

Los resultados son valiosos porque "es el primer estudio en manejar la incidencia de CIDN en la población general", dijo Neil Buckholtz, jefe de Dementias of Aging, una división del National Institute on Aging.

"Es importante saber más sobre medir y tipificar esta condición. No estamos seguros de qué factores llevan a algunas personas a desarrollar la enfermedad de Alzheimer y qué otros no", dijo.

El estudio encontró que los estadounidenses fueron dos veces más propensos a desarrollar la enfermedad de Alzheimer que los nigerios.

Mientras en la actualidad no se ha aprobado tratamiento para prevenir la enfermedad de Alzheimer, una posibilidad puede avecinarse, dijo Buckoltz. Una prueba clínica a gran escala de la vitamina E y del donepezil hydrochloride (Aricept), una droga utilizada para tratar el Alzheimer, está en camino. Los resultados se esperan dentro de dos o tres años.

Qué hacer

Las señales de preocupación de CIND que indican la necesidad de consultar con un especialista son "cambios mayores en la habilidad cognitiva y función - personas que podían cuadrar una chequera y ya no pueden hacerlo", dijo Buckholtz.

El National Institute of Neurological diseases and Stroke y la Asociación de Alzheimer ofrecen información sobre la enfermedad de Alzheimer.

Fuentes: entrevistas con Frederick Unverzagt, Ph.D., profesor asociado de psicología, Escuela de Medicina de la Universidad de Indiana, Indianápolis; Neil Buckholtz, jefe, división de demencia por envejecimiento, National Institute of Aging, Bethesda, Md., 13 de noviembre de 2001, Neurology
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