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Estudio cuestiona las estadísticas de autismo

¿Están las tasas aumentando? Investigación sugiere que los datos actuales no son confiables

MIÉRCOLES 6 de julio (HealthDay News/HispaniCare) -- Cuando solicitan más investigación y fondos, los defensores del autismo citan a menudo el creciente número de niños diagnosticados con autismo.

Aunque un nuevo estudio sugiere que la forma en que se calculan esos números puede que haga que no sean un indicador confiable de la prevalencia verdadera del autismo.

El estudio, que aparece en la edición de julio de Pediatrics, examinó las estadísticas de autismo citadas con frecuencia obtenidas a partir del Departamento de Educación de los EE.UU. (USDE, por sus siglas en inglés), y concluyeron que tales estadísticas no reflejan la verdadera situación de la prevalencia del autismo en el país.

De acuerdo con el autor del estudio, el Dr. James Laidler, parte de la culpa de esta discrepancia radica en el hecho de que cada distrito escolar tiene sus propios criterios para definir el autismo, y esos criterios no son consistentes de un distrito escolar a otro.

"Los datos del USDE no están diseñados ni han sido desarrollados para registrar la prevalencia del autismo, por lo que no pueden ser usados para ese fin", dijo Laidler, quien trabaja en el departamento de biología de la Universidad Estatal de Portland en Oregón. "No estoy diciendo que no exista un aumento del autismo. Pero no podemos afirmar si está creciendo o descendiendo o si mantiene una constante; necesitamos hallar una mejor manera de darle seguimiento al autismo".

El autismo es una discapacidad del desarrollo, y aquéllos que sufren este trastorno tienden a tener problemas de socialización y comunicación, de acuerdo con información de los CDC. Además, asumen comportamientos repetitivos, y tienen problemas para enfrentar cambios en su rutina. Hasta cuatro de cada 10 personas con trastornos del espectro de autismo no pueden hablar en lo absoluto, según los CDC.

La causa del autismo aún se desconoce, aunque los investigadores creen que el trastorno se debe probablemente tanto a factores genéticos como ambientales.

No está claro cuántos niños son afectados por el autismo. Los rangos de estimación oscilan entre uno de cada 166 niños estadounidenses a uno entre 500, según reportan los CDC.

Para evaluar la veracidad de las estadísticas de prevalencia del autismo, Laidler analizó los datos del USDE de 1993 a 2003. Optó por empezar en 1993 porque fue cuando se le pidió a los distritos escolares que reportaran el autismo como trastorno individual.

A primera vista, parece como si la prevalencia del autismo sí aumentó exponencialmente durante este periodo de tiempo, señaló Laidler. En 1993, menos de cinco niños por cada 1,000 fueron catalogados como autistas en los datos del USDE. En 2003, ese número equivalía a más de 25 por cada 1,000.

Sin embargo, Laidler cuestiona sobre si las tasas del trastorno están creciendo en realidad tan rápido, o si una mayor concienciación pública o definición más amplia del autismo está provocando el aumento de estos números. Además, especuló que la inconsistencia de la definición de autismo de un estado a otro podría ser responsable por parte de ese incremento.

Laidler citó la diferencia entre la definición de autismo del estado de Oregón y la usada en el vecino estado de Washington.

"Washington tiene un criterio bastante estricto en comparación con Oregón, y su prevalencia de autismo es un tercio de la de Oregón, lo que no tiene sentido", explicó Laidler. "Ya sea que el autismo sea causado por la genética o por la exposición ambiental, Washington y Oregón no difieren tanto".

Otra tendencia que sugiere que no se puede confiar en los datos registrados sobre la prevalencia del autismo del USDE es que la tasa del autismo sigue creciendo con cada cohorte de año de nacimiento. Por ejemplo, la tasa está aumentando incluso entre los que tienen 16 años, de acuerdo con los datos del USDE. Eso simplemente no parece lógico, apuntó Laidler.

Craig Newschaffer, director del Centro de Epidemiología del Autismo y de las Discapacidades del Desarrollo de la Facultad de Salud Pública Bloomberg de la Johns Hopkins, dijo que él y sus colegas señalaron también este incremento por cohorte de año de nacimiento en un estudio que aparece en la edición de marzo de Pediatrics.

Lo que significa, agregó, es que "los niños no están siendo reconocidos lo suficientemente temprano. No existe una nueva incidencia a los 10 años [ó 13, ó 15, etc.], desconcierta que los niños todavía estén adquiriendo esa clasificación a estas edades".

"Los autores están en lo cierto cuando afirman que estos datos no están siendo recopilados para el propósito de estimación de la prevalencia", puntualizó Newschaffer.

"Nadie cuestiona que cada vez más niños sean diagnosticados y etiquetados, pero ¿cuánto de ello se debe al aumento de diagnósticos y a las tendencias de designación, y cuánto se debe al riesgo?", se preguntó. "Existen fuertes puntos de vistas en ambos lados, pero sin evidencia suficiente como para respaldar uno de los planteamientos".

Con esa finalidad, Newschaffer manifestó que los CDC están actualmente reuniendo datos sobre el autismo de 14 estados para lograr una mejor comprensión de la verdadera prevalencia del autismo. Aunque este enfoque también tendrá sus propias limitaciones, sostuvo, "deberá constituir una mejora".

Más información

Para saber más sobre el autismo, visite el National Institute of Mental Health.


Artículo por HealthDay, traducido por HispaniCare
FUENTES: James Laidler, M.D., department of biology, Portland State Unversity, Portland, Ore.; Craig Newschaffer, Ph.D., associate professor, epidemiology, and director, Center for Autism and Developmental Disabilities Epidemiology, Johns Hopkins Bloomberg School of Public Health, Baltimore; July 2005 Pediatrics
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