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El cerebro no olvida

Las extremidades paralizadas desde hace tiempo aún reciben mensajes

Viernes, 26 de octubre (HealthDayNews) -- Areas del cerebro que controlan los movimientos y las sensaciones continúan funcionando normalmente años después de lesiones severas en la médula espinal, indicó un estudio.

El descubrimiento representa un posible primer paso hacia una meta a largo plazo de electrodos implantados que desviarían los nervios dañados y permitirían a personas paralíticas mover sus extremidades a voluntad, incluso restaurar la sensación del tacto reconocer calor y frío, por ejemplo, dijo el investigador en jefe Richard Normann, profesor de bioingeniería y oftalmología de la Universidad de Utah. Sus hallazgos aparecen en la edición del 25 de octubre de la revista "Nature".

Norman dijo que tales posibilidades son distantes, pero "eventualmente estas señales podrían utilizarse para controlar directamente los músculos de una persona parapléjica, permitiendo, en última instancia, que mueva su cuerpo cuando desee hacerlo".

Normann señaló que su estudio indica de manera contundente que el cerebro retiene la capacidad de enviar señales a los músculos al menos durante cinco años luego de la lesión de la médula espinal.

En este estudio, Normann pidió a cinco pacientes quienes habían estado paralizados por accidentes de auto desde hace cinco años y cinco voluntarios no lesionados mover las mismas partes del cuerpo mientras pasaban por imagen de resonancia magnética (IRM). "Se les pidió mover sus manos, fruncir los labios, mover sus tobillos, hacer girar sus codos y extender sus rodillas", indicó Normann.

En todas las diez personas, aumentó la actividad eléctrica registrada en las mismas áreas del cerebro que controlan los movimientos de varias partes del cuerpo.

Normann indicó que los investigadores habían temido que los cerebros de las personas paralizadas podrían no retener la capacidad de enviar señales a los músculos. Cuando partes del cerebro no se utilizan, a menudo pasan por una reorganización en la cual otras partes del cerebro se encargan de algunas funciones. El nuevo estudio mostró que los temores carecían fundamento.

Normann señaló que el próximo paso será experimentos en laboratorios para demostrar si un electrodo puede ser implantado, de una forma segura, para leer señales cerebrales. El proceso requerirá más investigación debido al alto riesgo de lesiones más serias. "De lo que estamos hablando es altamente invasivo, y tenemos que estar absolutamente seguros de que los beneficios sobrepasan los riesgos", indicó.

Normann dijo que visualiza muchos electrodos implantados. Restaurar el movimiento de las personas paralíticas, bordear la médula espinal lesionada, enviando señales cerebrales a los músculos mediante electrodos no será suficiente. El cerebro también debe ser capaz de recibir retroalimentación sensorial de los músculos. Para posibilitar un control y una comunicación bilateral, explicó que los electrodos serían necesarios en la corteza motora y en la corteza sensorial así como los electrodos correspondientes en la médula espinal.

El concepto no es una idea descabellada de ciencia ficción. El Dr. Willian Heetderks, director del programa de prótesis neural en los Institutos Nacionales de Salud en Washington, D.C., dijo que la investigación de Normann demuestra que la tecnología no está tan lejos del uso actual. Heetderks, quien se mantiene realizando una investigación biotécnica similar en todo el mundo, argumentó que en 10 años, "una persona paralítica no sólo será capaz de mover sus extremidades, sino también tendrá algún nivel de sensación en ellas".

"Hay muchas interrogantes que tendrán que ser contestadas antes de que estas mejoras puedan ser parte de la práctica médica, pero no parece haber absolutamente impedimentos obvios que puedan prevenirlo", expresó.

Qué hacer

La Asociación Nacional de Lesión de la Médula Espinal ofrece una variedad de información y servicios, y continúa realizando una nueva investigación.

Los más recientes desarrollos también son reportados por el Spinal Cord Injury Resource Center y la Fundación de Parálisis de Christopher Reeve.

Si deseas ser parte de esta investigación, te puedes registrar en el Sistema de Cuidado de la Médula Espinal.

FUENTES: entrevistas con Richard Normann , Ph.D., profesor de bioingeniería y oftalmología, Universidad de Utah, Salt Lake City; William Heetderks, M.D., Ph.D., director del programa de prótesis neural, Institutos Nacionales de Salud; Universidad de Utah; "Nature", 25 de octubre de 2001
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