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Infancia temprana crítica para aprender lenguaje de señas

Los que comienzan jóvenes utilizan regiones del cerebro que otros no pueden

Martes, 8 de enero (HealthDayNews) -- Las personas quienes aprenden lenguajes de señas desde el nacimiento utilizan una región del cerebro que aquellos que aprenden señas más tarde en la vida no pueden tener acceso, siguiere un nuevo estudio.

Las demandas espaciales y visuales del lenguaje de señas parecen activar una parte específica del cerebro, indicaron los investigadores. Sin embargo, sólo quienes aprenden lenguajes no hablados desde el nacimiento parecen desarrollar el potencial completo de esta área del cerebro.

El hallazgo podría ayudar a explicar por qué como con los lenguajes hablados aquellos que aprenden lenguajes hablados luego en la vida nunca se tornan fluidos, y también podrían tener implicaciones para cómo se enseñan los lenguajes no hablados. El estudio aparece en la edición de enero de la revista especializada "Nature Neuroscience".

Investigadores han sabido durante años que una parte del hemisferio izquierdo del cerebro, llamada circunvolución angular izquierda, tiene que ver con los lenguajes hablados. Este último estudio sugiere que una parte del lado derecho del cerebro puede ser de mucha importancia para la fluidez en lenguajes no hablados tal como el Lenguaje de Señas Americano (ASL, por sus siglas en inglés).

Aarón J. Newman, un miembro incorporado de investigación graduada en psicología en la Universidad de Oregon, condujo el estudio, que involucró 27 personas. Todos los voluntarios podían oír, pero 16 habían aprendido ASL desde el nacimiento porque tenían padres sordos, mientras los otros 11 habían aprendido ASL en la adultez temprana.

Los voluntarios observaron una pantalla mientras un escáner de imagen de resonancia magnética funcional (fMRI, por sus siglas en inglés) reveló actividad en diferentes áreas del cerebro. Mientras estaban dentro del escáner, se les pidió que leyeran oraciones escritas en inglés o mezclas de consonantes sin sentido que estaban proyectadas en la pantalla. Entonces, se les pidió que leyeran las oraciones y los gestos de ASL que lucían similares a las señales de ASL pero no significaban nada.

"En el hemisferio izquierdo, encontramos que las mismas áreas clásicas del lenguaje se activaron en todos los sujetos", indicó Newman. "En el hemisferio derecho hay un área en los lóbulos temporales que se activó en todos los sujetos, sin importar cuándo aprendieron lenguaje de señas".

Sin embargo, durante la porción de la prueba de ASL, indicó Newman, una región del hemisferio derecho del cerebro llamada circunvolución angular derecha se activó en los voluntarios que habían aprendido ASL desde su nacimiento. Los voluntarios quienes aprendieron ASL luego de la pubertad demostraron, por mucho, menos actividad en esa parte de su cerebro.

Estudios previos han sugerido que el hemisferio derecho es más importante para ejecutar tareas visuales y espaciales.

"Tiene sentido que cuando estás utilizando un lenguaje que depende del espacio, utilices esas mismas áreas cerebrales", argumentó Newman.

Rachel I. Mayberry, directora de trastornos y ciencias de comunicación en McGill University en Montreal, Québec, manifestó que el cerebro trata a muchas señales de la misma manera que un lenguaje hablado, utilizando el hemisferio izquierdo.

Sin embargo, el descubrimiento de activación en la circunvolución angular derecha en personas quienes aprendieron ASL desde el nacimiento sugiere que la fluidez en el idioma requiere que esa región tenga destrezas especializadas.

"El lenguaje de señas es muy espacial. Su gramática es muy espacial", indicó Mayberry. "Si tu mano va a la izquierda o la derecha hace una diferencia en si es un objeto o un sujeto".

Newman aseveró que el hallazgo sugiere que hay un periodo crítico para aprender los lenguajes hablado y de señas.

Sospecha que la circunvolución angular derecha, como otras estructuras cerebrales, son más "plásticas", o adaptables, durante la infancia. En esa etapa, se puede reclutar para tareas lingüísticas mientras que luego en la vida no puede tornarse especializado para el lenguaje.

"La temprana exposición al lenguaje es verdaderamente importante", indicó Newman. "Cuando vemos diferencias en habilidad relacionadas con la adquisición del lenguaje y la edad de la adquisición del lenguaje, probablemente es debido a diferencias en la plasticidad cerebral".

Los investigadores todavía no sabe si la circunvolución angular derecha está involucrada en la compresión de la gramática, el significado o la forma de las palabras, o por qué esta región particular del cerebro es tan importante en el lenguaje de señas. Planean estudiar eso en una investigación futura.

Qué hacer

Descubre más sobre el Lenguaje de Señas Americano del Diccionario Animado del Lenguaje de Señas Americano, el Instituto Nacional de Sordera y Otros Trastornos de la Comunicación o Asociación Nacional del Sordo.

Fuentes: entrevistas con Aarón J. Newman, M.Sc., miembro incorporado de investigación graduada, Laboratorio de Desarrollo Cerebral, departamento de psicología, Universidad de Oregon, Eugene, Ore.; Rachel I. Mayberry, Ph.D., directora, Escuela de Trastornos y Ciencias de Comunicación, McGill University, Montreal, Québec, "Nature Neuroscience", enero de 2002
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