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Los perros atrapan como los profesionales

Las agudas habilidades de los caninos para atrapar objetos al vuelo es similar a la de los jardineros

LUNES 19 de julio (HealthDayNews/HispaniCare) -- Atención cazatalentos de las ligas mayores: Un springer spaniel, responde al nombre de Romeo, y un border collie a la que llaman Lilly, le están complicando las cosas a los jugadores de béisbol.

En un video obtenido a través de una minicámara amarrada a la cabeza de los perros, los dos canes atraparon Frisbees usando las mismas habilidades de navegación utilizadas por los jardineros del béisbol. De hecho, los perros podrían perfeccionar sus habilidades para atrapar mucho antes de que los humanos podrían, sostienen los científicos.

"El patrón general con los perros y los Frisbees es el mismo que con los humanos y las pelotas", afirmó el autor del estudio Michael K. McBeath, profesor de psicología y director del Laboratorio de Sensación y Percepción de la Universidad del Estado de Arizona.

Aunque este estudio parecería pura diversión de verano, le está dando a los neurocirujanos una oportunidad de ver cómo funciona el proceso en los seres humanos, y en la mayoría de los animales, interactúan con otros objetos en movimientos en la naturaleza.

En 1995, el equipo del laboratorio de McBeath publicó un estudio en Science en el que habían colocado cámaras de video sujetas a los hombros de los jugadores de béisbol cuando corren a atrapar un fly.

Aunque parece simple, el acto de interceptar un objeto en movimiento requiere cálculos en fracciones de segundo sobre cambios de velocidad, ángulos y distancias.

¿Cómo es que la mente puede procesar exitosamente la información tan rápidamente? Según McBeath y otros científicos del campo, los humanos parecen confiar en lo que se conoce como "teoría del control".

Aunque las posiciones y la velocidad de la pelota pueden estar cambiando, el cerebro humano se ajusta "tratando de mantener cierto estado", explicó McBeath. En el estudio con beisbolistas, por ejemplo, los movimientos de los jugadores ayudaban a mantener la ilusión óptica de que la bola estaba desplazándose en una trayectoria simple y a una velocidad constante.

"Uno mantiene la imagen en línea recta y a velocidad constante", explicó McBeath.

La mayor parte de esto no es un proceso racional y puede incluso originarse en la parte del cerebro encargada de los reflejos motores más primitivos.

"Parece ser un asunto inconsciente", dijo McBeath. "Los beisbolistas nos han dicho, cuando describimos esto, 'Eso no es lo que yo hago'. Parece haber menos conciencia de lo que se está haciendo".

De hecho, el placer que la mayoría de la gente deriva de atrapar pequeños objetos en movimiento puede ser algo muy intrínseco y estar relacionado con la evaluación de la dinámica del depredador y la presa.

"Incluso las criaturas más simples, como los insectos, son muy buenas para navegar y para interceptar objetos", señaló Mc Beath.

¿Será que el mejor amigo del hombre se vale de las mismas técnicas?

En su estudio más reciente, publicado en la edición de julio de Psychological Science, el equipo de McBeath ajustó minúsculas minicámaras a las cabezas de Romeo y Lilly para grabar sus puntos de vista a medida que atrapaban un Frisbee tras otro.

"Los científicos usaron Frisbees en lugar de pelotas porque estos últimos tienden a cambiar de trayectoria más frecuentemente a mitad de camino. Según McBeath, los investigadores querían ver cómo reaccionaban los perros cuando los objetos "viraban un poco, en otra dirección".

"Logramos [registrar] 30 lanzadas diferentes que los perros lograron atrapar, en las que la imagen del Frisbee permanecía en el encuadre de la cámara", relató.

Al ver las cintas, los investigadores informaron que los perros usaron las mismas teorías de control para atrapar Frisbees que los peloteros para atrapar fly.

Al igual que los humanos, Romeo y Lilly "tratan de mantener la misma trayectoria óptica lineal", sostuve McBeath.

Y si una pequeña ráfaga de viento o un lanzamiento chueco hace que el Frisbee vaya en otra dirección, "parece que pensaran, 'listo, tratemos otra trayectoria'", con lo que cambiaban instantáneamente su enfoque de navegación.

El estudio es "un trabajo muy original", afirmó Richard Marken, un experimentado científico del comportamiento de Rand Corp., quien ha estado investigando teorías de navegación para usar en sistemas de defensa con misiles y en nuevas tecnologías médicas.

"Todo lo que el perro tiene que hacer para atrapar el Frisbee es mantener constante su velocidad, vertical y horizontal", dijo.

Parece que los perros tienen una habilidad instintiva para atrapar objetos que se desplazan rápidamente, agregó Marken, mientras que los humanos necesitan más entrenamiento.

"Es lo que la evaluación ha hecho por los perros, pero no tanto por los humanos", dijo. "La gente necesita aprenderlo más".

Entonces, ¿por qué Romeo, Lilly y uno que otro jugador de las grandes ligas son tan buenos para algo tan simple como atrapar?

"Para mantener la pelota moviéndose en línea recta [a nivel visual], hay que moverse rápido", sostuvo Marken. "Lo siguiente que hay que hacer es saber con precisión qué tipo de percepción producir" para mantener control constante sobre la pelota desplazándose por el aire.

Según Marken, "lo que hace que haya gente como Willie Mays, un excelente receptor, es puramente su capacidad nata para ser rápidos y buenos".

Más Información

Para saber más acerca de cómo funciona el cerebro, visite la Society for Neuroscience.

FUENTES: Michael K. McBeath, Ph.D., professor, psychology, and director, Sensation and Perception Lab, Arizona State University, Tempe; Richard Marken, Ph.D., senior behavioral scientist, Rand Corp., Santa Monica, Calif.; July 2004 Psychological Science; photo courtesy Michael K. McBeath
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