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Un sospechoso viral en la Esclerosis Múltiple

Estudio señala al virus Epstein-Barr

Miércoles, 26 de diciembre (HealthDayNews) -- Investigadores indicaron haber encontrado un posible vínculo entre la esclerosis múltiple (EM) y el virus de Epstein-Barr, que se conoce mejor como la causa de la mononucleosis infecciosa.

Examinando los archivos de dos extensos estudios en los cuales miles de mujeres suministraron muestras de sangre, un equipo dirigido por el Dr. Alberto Ascherio de la Escuela de Salud Pública de Harvard encontró que los altos niveles poco usuales de anticuerpos activados por el virus se asocian con el comienzo de EM.

Epstein-Barr es uno de los virus más comunes, que infectan a tantos como un 95 por ciento de los adultos estadounidenses. El sistema inmunitario normalmente produce anticuerpos contra el virus, pero los niveles de esos anticuerpos generalmente disminuyen luego de unos meses. En este estudio, los niveles elevados de anticuerpos fueron asociados con un riesgo cuatro veces incrementado de EM, una enfermedad degenerativa crónica en la cual episodios repetidos de inflamación destruye el revestimiento de células nuevas, ocasionando debilidad, problemas de movimiento, dolor y parálisis. La EM afecta a 350,000 estadounidenses aproximadamente.

"Durante décadas se ha sospechado que la EM proviene de algún tipo de infección en individuos susceptibles genéticamente, pero los organismos que son responsables de la misma han permanecido elusivos", dijo en una declaración Ascherio, quien es profesor asociado de epidemiología y nutrición de Harvard. "Nuestros resultados sugieren que el virus de Epstein-Barr puede ser el culpable, o al menos uno de los culpables".

Pero la relación de causa y efecto está lejos de ser una clara, según un reportaje en "Journal of the American Medical Association" de hoy. Los hallazgos "ofrecen evidencia de que la infección del virus de Epstein-Barr puede aumentar el riesgo de EM", escribieron los investigadores, pero añadieron que "debido a que pocos individuos infectados con el virus de Epstein-Barr desarrollaron EM, otros factores se requieren. Estos pueden incluir predisposición genética y, quizás, la edad en la infección primaria o la infección con otros microbios".

El hallazgo es una pieza en un complejo rompecabezas, planteó Nicholas G. LaRocca, director de ejecución del cuidado de la salud e investigación de política en la Sociedad Nacional de Esclerosis Múltiple. "Vemos la EM como un rompecabezas de muchas piezas, inmunológicas, genéticas y posiblemente ambientales", recalcó. "Los estudios que evalúan agentes infecciosos están tratando de encontrar cuáles pudieran ser algunos posibles factores ambientales".

Muchos investigadores han buscado un vínculo entre el Epstein-Barr y otros virus y la EM, aseveró LaRocca. "Fue un modelo activo de investigación durante muchos años, pero los resultados fueron decepcionantes. Esto ha regresado de alguna forma en los pasados años".

Nuevas técnicas han revivido la investigación, señaló un editorial suplementario realizado por el Dr. Donald H. Gilden del Centro de Ciencias de la Salud de la Universidad de Colorado. "El potencial de identificar patógenos raros o de bajo nivel ha mejorado, y las estrategias virológicas moleculares y las técnicas disponibles hoy día permiten estudios de detección del virus que no eran posibles hace 20 años", escribió.

Tomando en cuenta que otros virus también han sido nombrados como posibles culpables, Gilden apuntó que "aunque la causa de la EM no es probable a ser hallada a la luz del virus de Epstein-Barr, la investigación para una causa viral de EM debe continuar".

Qué hacer

"Un mejor entendimiento de los mecanismos que relacionan el virus de Epstein-Barr con la EM pueden conducir a nuevos métodos terapéuticos", indicaron los investigadores.

Para información básica acerca de la EM y ayuda a pacientes, consulta la Sociedad Nacional de Esclerosis Múltiple. Amplia información sobre la EM y otras enfermedades neurológicas la ofrece New York Online Access to Health.

Fuentes: entrevistas con Nicholas G. LaRocca, director de ejecución del cuidado de la salud e investigación de política, Sociedad Nacional de Investigación Múltiple, ciudad de Nueva York; "Journal of the American Medical Association", 26 de diciembre de 2001
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