El cuidado más costoso no siempre es el mejor

Recipientes de Medicare en regiones de mayor gasto sin mejores beneficios

Martes, 18 de febrero (HealthDayNews) -- Cuidado médico costoso no siempre es el mejor cuidado de salud, según un nuevo estudio que involucró a recipientes de Medicare.

"Las personas en Estados Unidos presumen que mayor cuidado médico significa mejor cuidado médico", indicó el doctor Elliot S. Fisher, un profesor de medicina en la Escuela Médica de Dartmouth y autor principal del estudio.

Fisher y su equipo encontraron lo contrario. En el estudio, publicado en la edición del 18 de febrero en la "Annals of Internal Medicine", tanto él como sus colegas compararon diferencias regionales en el Medicare per capita utilizado en numerosas regiones a través de la nación y luego examinaron cómo le fue a los pacientes.

"En uno de los puntos importantes acerca de nuestra publicación es que no se trata realmente sobre el gasto", indicó Fisher.

La disparidad en el gasto de Medicare ha sido bien conocida, explicó. "Durante 20 años hemos sabido que los residentes de algunas regiones reciben mayor cuidado que residentes de otras regiones", indicó, pero nadie podría decir que las regiones que gastan más tienen pacientes más saludables.

De esta forma, utilizando datos nacionales del Medicare, su equipo evaluó cuatro grupos de pacientes de Medicare -- 987,515 en total incluyendo algunos hospitalizados durante los años 1993-1995 por fracturas de caderas, cáncer de colon y ataques al corazón con algunos pacientes típicos quienes completaron la encuesta.

Dividieron los EE.UU. en 306 regiones y luego en cinco grupos, basados en niveles de gasto. Calcularon cuánto gastaron los programas durante los pasados seis meses de vida para aquellos quienes murieron entre mediados de 1994 y 1997. Luego examinaron a los índices de mortandad de cinco años por fracturas de cadera, cáncer de colon y ataques cardiacos y evaluaron informes de pacientes acerca de la satisfacción con su cuidado y otros asuntos.

"Residentes de las regiones que recibieron mayor cuidado médico no tuvieron mejor calidad de cuidado, mejor acceso al cuidado, o mayor satisfacción con el cuidado", sostuvo Fisher. La calidad de cuidado y el resultado del cuidado en las regiones de mayor gasto no fueron mejor o fueron levemente peor que las áreas que gastaban menos, añadió.

El estatus de salud de los pacientes a través de todos los niveles de gasto fue similar. Pero quienes vivían en las áreas de mayor gasto no solían frecuentar las visitas médicas, hacerse más pruebas, ver especialistas con mayor frecuencia ni hospitalizarse más a menudo, expuso Fisher. Sin embargo, no hubo evidencia de tasas de mortandad más bajas ni mejor estatus de salud.

"Nuestros hallazgos sugieren que hasta aproximadamente un tercio del cuidado médico se dedica a servicios que no proveen ningún beneficio perceptible", argumentó Fisher. Las áreas de mayor gasto podrían probablemente ahorrar hasta 30 por ciento del dinero que ahora gastan. "Esto no implica que sea fácil de hacer", añadió rápidamente.

Fisher especula que en áreas de mayor gasto, los servicios se utilizan con mayor frecuencia simplemente porque están disponibles. Por ejemplo, si un doctor debate entre si admitir a un paciente o darle seguimiento mediante visitas médicas y llamadas telefónicas, puede inclinarse a admitir al paciente si hay suficientes camillas en el hospital.

Ese escenario es común, añadió otro experto, Charles E. Phelps, un director administrativo y economista de salud en la Universidad de Rochester quien escribió uno de tres editoriales que acompañan los reportes del estudio.

"Hay mucho desacuerdo entre doctores de diferentes partes del país acerca de lo mejor en cuanto al uso de terapia médica", manifestó, "y no existe mucha evidencia científica que apoye una forma u otra".

En su editorial, Phelps dice que todavía existen muchas preguntas sin contestar, tal como si algunos beneficios importantes de mayor gasto al cuidado de la salud permanecen sin medirse.

Sin embargo, Fisher y Phelps concuerdan con que el estudio debe enviar un mensaje importante a los pacientes.

"Para los consumidores", indico Fisher, "la lección es primero que todo analizar y preguntar a tu doctor acerca de la evidencia para una intervención específica cuando existen selecciones de tratamiento que hay que preponderar".

Más información

Para información de salud del Medicare, presiona aquí. Para valiosa información del 2003 para recipientes de Medicare, visita Medicare.

Fuentes: Elliot S. Fisher, M.D., M.P.H., profesor, medicina, Escuela Médica de Dartmouth, Hanover, N.H.,y director, VA Outcomes Group, VA Medical Center, White River Junction, Vt.; Charles E. Phelps, Ph.D., director y economista de salud, Universidad de Rochester, Rochester, N.Y.; 18 de febrero de 2003, "Annals of Internal Medicine"
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