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Salir de la pobreza ayuda a la salud mental

Ganancia inesperada del casino produce beneficios

Martes, 14 de octubre (HealthDayNews) -- Salir de la pobreza reduce significativamente la probabilidad de enfermedad mental infantil, según un reciente estudio que examinó los efectos de la apertura de un casino en un territorio tribal indio.

El estudio, que aparece en la edición del 15 de octubre de la Journal of the American Medical Association, comparó los índices de pobreza y salud mental entre nativos americanos entre 1993 y el 2000. Antes de la apertura del casino en tierras pertenecientes a un grupo oriental de indios Cherokee, los niños pobres en esa tribu tenían el doble de probabilidad que niños más pudientes de sufrir de trastornos emocionales y de comportamiento.

Luego de que comenzara el juego, el impacto de la nueva fuente de ingreso en la salud mental de la tribu fue dramático. Los índices de rebeldía y comportamiento agresivo entre niños levantados de la pobreza por la distribución anual de dinero del casino cayeron por debajo de los encontrados en niños quienes nunca habían sido pobres.

La mejoría económica no redujo el índice de depresión o trastorno de ansiedad, que pudieran tener fuertes causas genéticas. Tampoco la infusión de dinero efectivo redujo los índices de salud mental en niños indios cuyas familias nunca habían sido pobres. Sin embargo, salir de la pobreza redujo la prevalencia de ciertos problemas emocionales en niños no indios que vivían en la misma área de Carolina del Norte, lo que sugiere que los beneficios del dinero en la salud mental son los mismos concernientes a la etnia.

"Varios estudios han evaluado el impacto de los suplementos de ingreso en el comportamiento de los niños, pero es raro que se pueda lidiar con esto de manera experimental", indicó la directora del estudio Elizabeth Jane Costello, una epidemióloga psiquiátrica. "Ya que cada cual en una comunidad recibió un suplemento de ingreso, uno podría descartar la posibilidad de que cualquier cambio en el comportamiento de un niño se asoció con cambios en las cualidades de sus padres".

Sin embargo, casi todos los efectos del ingreso en la enfermedad mental infantil se debieron a su impacto en la capacidad de los padres a supervisar sus hijos, indicaron los investigadores. Las familias pobres que recibieron de pronto dinero reportaron menos "tiempo de estrés" en casa, sostuvo Costello. La apertura del casino también redujo el número de familias de un solo progenitor en el grupo quienes salieron de la pobreza, pero los investigadores declinaron especular por qué.

El estudio de ocho años dio seguimiento a 1,420 niños, entre las edades de 9 a 13, que vivían en o cerca de territorio Cherokee. Una cuarta parte de los niños perteneció a la tribu. A los cuatro años en el proyecto investigativo la tribu abrió su casino, obteniendo una ganancia repentina en cada familia de la tribu; los niños menores de 18 años habían colocado el dinero en depósito. Ese dinero fue suficiente para sacar de la pobreza a 14 por ciento de las familias del estudio: todas Cherokee. El resto, 53 por ciento permaneció pobre y 32 por ciento nunca fue pobre.

Ningún indio recibió un pago anual, pero algunas de estas familias salieron de la pobreza de cualquier modo.

Los síntomas de problemas de comportamiento aumentaron 40 por ciento en niños que salieron de la pobreza con la llegada del casino. Los índices del comportamiento no cambiaron luego de que el casino abriera en niños quienes permanecieron pobres o quienes no fueron pobres.

La enfermedad psiquiátrica es notablemente alta en reservaciones y entre tribus indias. Un reciente estudio, por ejemplo, encontró que 30 por ciento de los hombres y 18 por ciento de las mujeres quienes pertenecieron a siete tribus en Wisconsin, Oklahoma, Oregon, Maine y Arizona tuvieron alguna forma de problema alcohólico diagnosticable. El estudio, reportado en la edición de septiembre de la American Journal of Preventive Medicine encontró que los altos índices de abuso infantil en los miembros de la tribu con problemas de alcohol.

Mary P. Koss, investigadora de salud pública en la Universidad de Arizona y quien condujo el estudio, llama al más reciente trabajo una "magnífica oportunidad" para evaluar el impacto de la pobreza en la salud infantil. Sin embargo, aseveró Koss, deja preguntas importantes sin contestar.

El dinero ayudó más a algunas familias pobres que a otras. ¿Qué distingue a las familias que el dinero no pudo ayudar de aquellas en las cuales sí hizo una diferencia? "No es sólo dinero, es cómo las personas usan el dinero", comentó.

De los 562 gobiernos tribales reconocidos en nivel federal, 201 entraron en alguna forma de juegos de apuestas, de acuerdo con la National Indian Gaming Association. En el 2001, los casinos de los indios y otras facilidades de juego generaron $12.7 mil millones en ganancias.

Más información

Para más sobre la salud india y el bienestar, visita Indian Health Services. Y para más sobre los juegos de apuestas indios, visita National Indian Gaming Association.

Fuentes: Elizabeth Jane Costello, Ph.D., profesora, psicología médica, Escuela de Medicina de Duke University, Durham, N.C.; Mary P. Koss, Ph.D., profesora salud pública, Universidad de Arizona, Tucson; 15 de octubre de 2003, Journal of the American Medical Association
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