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EE.UU. está por lanzar un estudio masivo sobre la salud infantil

Un objetivo primordial: determinar los factores de riesgos expuestos por el medio ambiente

JUEVES 16 de diciembre (HealthDayNews/HispaniCare) -- Los investigadores se han preguntado por mucho tiempo sobre el papel que tienen los factores ambientales en el incremento de los índices de enfermedades en la infancia como asma, obesidad, autismo, discapacidades de aprendizaje y esquizofrenia.

El National Children's Study pretende responder dicha pregunta conforme estudia detenidamente los riesgos a los que los niños están expuestos en su medio ambiente desde el momento en que son concebidos hasta su edad inicial como adultos. El objetivo: ayudar a identificar la raíz de las causas de muchas de las enfermedades y trastornos actuales en niños y adultos.

El estudio más extenso y amplio sobre la salud infantil y el desarrollo jamás realizado en los Estados Unidos, tendrá comienzo en 2007 bajo el patrocinio del U.S. Department of Health and Human Services y la Environmental Protection Agency.

"Mientras que se darán nuevas políticas, la información de este estudio también ofrecerá una guía para que los proveedores de atención médica puedan asesorar a los pacientes en cómo evitar o reducir los riesgos de exposición", comentó el Dr. Peter Scheidt, director administrativo del programa para el National Children's Study del National Institute of Child Health and Human Development.

El estudio hará un monitoreo sobre aproximadamente 100,000 niños y sus familias desde antes de su nacimiento hasta que cumplan 21 años, para poder comprender mejor la relación entre los ambientes en los que los niños son criados y su salud física y emocional, al igual que su desarrollo. Se espera que los hallazgos influencien en el bienestar de los niños por años subsiguientes, dijeron los investigadores.

Pero los expertos de la salud no tienen que esperar por más de dos décadas para aprovechar los beneficios del estudio, señaló Scheidt. "Los resultados en la etapa del embarazo serán los primeros disponibles, y muy probablemente se tengan hallazgos para el 2009 ó 2010", mencionó.

Los doctores ya saben qué enfermedades y condiciones están afectando a la niñez del país, dijo el Dr. Michael Shannon, presidente del Comité de Salud Ambiental de la American Academy of Pediatrics.

"Tenemos la suficiente información", afirmó Shannon. "Una investigación reciente muestra que el desarrollo de los pulmones del niño se ve atrofiado por la exposición a contaminantes en el aire. Estamos concientes de los efectos nocivos del plomo, mercurio, arsénico y el humo ambiental del tabaco en el medio ambiente. Y también está la preocupación en aumento que se basa en información experimental sobre los ftalatos, éteres difenílico-polibromados (PDBEs por sus siglas en inglés), pesticidas y otros contaminantes ambientales omnipresentes.

Otros estudios han sido menores en alcance y tamaño, capturando solo una imagen de un breve periodo en las etapas iniciales de la vida. "Este estudio nos permitirá observar las múltiples medidas de los factores de exposición a los riesgos que conducen a los mismos resultados de enfermedades", dijo Scheidt.

Esto también significa que será posible calibrar los efectos de exposición a varios químicos simultáneamente, o la interacción entre la predisposición genética a una enfermedad y las influencias del ambiente.

"Por ejemplo, sabemos que el 50 por ciento de los casos de esquizofrenia están determinados por la genética, y que el otro 50 por ciento se origina por causas ambientales. Al examinar dichas influencias ambientales, podremos prevenir potencialmente la mitad de los casos", explicó Scheidt.

Shannon agregó: "La obesidad se atribuye no sólo a los cambios en la alimentación estadounidense sino a la dependencia de los automóviles, lo que ha reducido el nivel de actividad en los niños. Alrededor de un 17 por ciento de los niños estadounidenses tienen un trastorno en su desarrollo, lo que está siendo generado o empeorado por agentes ambientales".

El estudio se llevará a cabo en 96 localidades a través del país, sometiendo al menos 250 recién nacidos por año por 5 años de cada lugar. Incluirá a mujeres embarazadas y sus parejas, a parejas que planean un embarazo, a mujeres que están en edad de procrear pero que no estén planeando un embarazo para rastrear los niños que nazcan de dichas mujeres.

"Este estudio no tiene precedentes, y producirá una gran cantidad de información novedosa sobre qué agentes en el ambiente afectan a los niños, con base en el agente, el tiempo de exposición, el momento al que se está expuesto, la susceptibilidad específica del niño y hasta los factores de exposición en mujeres embarazadas", concluyó Shannon.

Más información

El sitio Web del gobierno de los EE.UU. tiene más información sobre el National Children's Study.

FUENTES: Peter Scheidt, M.D., program office director for the National Children's Study at the National Institute of Child Health and Human Development, Rockville, Md.; Michael Shannon, M.D., chairman of the American Academy of Pediatrics' Committee on Environmental Health
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