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Los incendios asolan a la tierra y a los pulmones del Oeste de EE. UU.

Smoky haze blankets Salem, Ore.

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Reportero de HealthDay

MARTES, 15 de septiembre de 2020 (HealthDay News) -- El técnico de equipos de climatización Brad Sissell ignoró el aire color amarillo ácido que lo rodeaba y siguió trabajando, preparando una tubería de gas para una nueva estufa destinada a un hogar en Salem, Oregón.

A menos de media hora en coche, casi 200,000 acres (unas 80,000 hectáreas) se estaban quemando en uno de los grandes incendios forestales de Oregón, que ha hecho que una décima parte de la población huya en busca de refugio.

Pero era un día laboral, así que Sissell siguió trabajando, usando una máscara en la calzada, con el humo oscureciendo sus esfuerzos.

"No hemos parado", comentó Sissell, que tiene 35 años. "Hemos trabajado todo el tiempo. Sé que dicen que el aire no es bueno. Creo que será malo para todos".

La calidad de aire de Salem ha estado en nivel de peligro desde finales de la semana pasada, y se insta a las personas a que permanezcan bajo techo para que no pongan su salud en riesgo.

De hecho, las ciudades de la Costa Oeste como Portland, Seattle, San Francisco y Vancouver (Columbia Británica), han tenido la peor calidad de aire de todas las áreas metropolitanas importantes del mundo, mientras los incendios forestales continúan sin control, reportó el Washington Post.

Los expertos en salud pública han advertido a las personas de toda la costa que permanezcan en interiores, con las ventanas cerradas y los aires acondicionados configurados para que el aire recircule.

El humo de estos incendios contiene partículas finas y una mezcla tóxica de sustancias que pueden irritar a los pulmones e inflamar a las vías respiratorias, advirtió el Dr. Clayton Cowl, presidente de la División de Medicina Preventiva, Ocupacional y Aeroespacial de la Clínica Mayo en Rochester, Minnesota.

Incluso un sencillo humo de leña es tóxico, señaló Cowl, pero estos incendios forestales también han destruido viviendas que se construyeron en décadas recientes con unos materiales de construcción sintéticos más ligeros.

Partículas peligrosas

"Cuando se encienden, se queman dos o tres veces más rápido que la madera", observó Cowl respecto a los productos plásticos y petroquímicos que se usan para construir las viviendas modernas. "No solo se queman a una temperatura más alta y con una mayor rapidez, sino que la cantidad real de partículas que desprenden es mayor".

Las partículas finas y los gases tóxicos llegan hasta lo más profundo de los pulmones, donde dañan a las células y provocan una respuesta inmunitaria, dijo Cowl. Los pulmones se llenan de moco y flema para proteger a los tejidos de los contaminantes, y las personas comienzan a toser para intentar que los pulmones se deshagan de las sustancias.

El lunes en la mañana, la calidad del aire de Salem era de más o menos 420, según la monitorización realizada por el Departamento de Calidad Ambiental de Oregón. A partir de 301, la Agencia de Protección Ambiental de EE. UU. considera que la calidad del are es peligrosa, y describe ese nivel como una "advertencia de salud de condiciones de emergencias: todo el mundo es más propenso a verse afectado".

Un filtro de aire acondicionado usado y uno nuevo de una vivienda de Salem, Oregón. El filtro usado (el de arriba) se obstruyó con ceniza en 12 horas.

Sissell dijo que su hijo de 8 años ha sufrido una tos persistente desde que comenzaron los incendios.

En la misma calle, Janet Herb comentó que su familia ha estado sufriendo dolores de cabeza, lagrimeo ocular y falta de aliento, "como cuando uno corre".

Su hija "sin duda tose más de noche", contó Herb, que tiene 38 años. "No pueden estar fuera mucho rato. Pero estamos sanos y somos jóvenes. Me preocupan las personas con asma y otros problemas de salud".

El aire lleno de humo sin duda representa el mayor peligro para las personas con EPOC, asma y otras afecciones respiratorias, apuntó Cowl, expresidente inmediato del Colegio Americano de Médicos del Tórax (American College of Chest Physicians).

La COVID-19 y las enfermedades crónicas empeoran

Pero el aire tóxico también es malo para las personas con otras afecciones crónicas, e incluso para las personas promedio, advirtió el Dr. Gopal Allada, profesor asociado de medicina pulmonar y de atención crítica de la Facultad de Medicina de la Universidad de Salud y Ciencias de Oregón, en Portland.

"Las personas con enfermedades cardiacas crónicas también lo sienten, debido al impacto que tiene en los pulmones y el estrés adicional que las personas tienen para respirar y toser, que puede estresar a otras partes del cuerpo", apuntó Allada.

También existe la preocupación de que el humo pueda exacerbar a las infecciones con la COVID-19, añadió Allada.

"Sabemos que si alguien es un fumador crónico de cigarrillos, sin ninguna duda es más probable que tenga unos peores resultados con la COVID", advirtió Allada. "Hay muy buenos motivos para creer que salir y exponerse y exponer a los pulmones a esto podría potencialmente hacer que un caso de COVID sea peor".

Incluso sin COVID-19, se ha mostrado que la contaminación del aire de interiores desencadena infecciones respiratorias como la neumonía y la bronquitis, según la Organización Mundial de la Salud.

Estudios anteriores han mostrado que los incendios forestales aumentan la tasa de visitas al hospital, a medida que más personas experimentan problemas respiratorios, ataques cardiacos y accidentes cerebrovasculares, reporta el New York Times.

No se conocen los efectos a largo plazo de ese tipo de exposición al humo, pero estos tipos de incendios no ocurren con suficiente frecuencia como para poder rastrear a las personas expuestas al humo durante años y décadas, apuntó Cowl.

Sin embargo, un estudio reciente de residentes de Montana mostró que, tras cinco temporadas malas de incendios en ese estado, las temporadas de gripe posteriores tendían a ser entre tres y cinco veces peores, reportó el Times.

Proteja su salud

Se ha instado a las personas a mantener sus ventanas cerradas y a cambiar los filtros de su caldera o aire acondicionado. Los filtros con una calificación MERV de 11 o más pueden filtrar la materia particulada fina y mantener limpio al aire el aire dentro de las viviendas, aseguró Allada.

"Usar un buen filtro y, por supuesto, reemplazarlo con regularidad ayudará a prevenir que la materia particulada entre en la vivienda", dijo Allada.

Las personas también pueden ayudar al reducir otras fuentes de contaminación del aire de interiores. No fume ni use una estufa de leña ni encienda velas, y evite remover el polvo con la aspiradora, a menos que la aspiradora tenga un filtro HEPA de alta calidad, recomienda la Autoridad de Salud de Oregón.

También debe beber bastante agua y permanecer hidratado. No solo alivia el picor en la garganta y la tos, sino que también puede mejorar la capacidad de los pulmones de filtrar los contaminantes del aire, explicó Cowl.

Las personas que tengan que salir de casa deben usar una máscara para protegerse de la COVID-19 de cualquier forma, y esa máscara podría filtrar parte de la materia particulada, señaló Allada. Pero las máscaras de tela no pueden filtrar las partículas muy finas, y no evitan que se respiren gases tóxicos.

"Las máscaras respiradoras N95 en realidad son las mejores, porque pueden filtrar la materia particulada muy pequeña, que provoca mucha inflamación en los pulmones", añadió Allada. "Pero en todo el país estamos intentando que esas máscaras sean para las organizaciones de la salud".

Más información

La Autoridad de Salud de Oregón ofrece más información sobre el humo de los incendios y la salud.


Artículo por HealthDay, traducido por HolaDoctor.com

© Derechos de autor 2020, HealthDay

FUENTES: Clayton Cowl, M.D., chair, Mayo Clinic's Division of Preventive, Occupational and Aerospace Medicine, Rochester, Minn.; Gopal Allada, M.D., associate professor, pulmonary and critical care medicine, Oregon Health and Science University School of Medicine, Portland; Brad Sissell, Salem, Ore.; Janet Herb, Salem, Ore.

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