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Los EE.UU. se preparan para otra temporada del virus del Nilo occidental

Una serie de precauciones muy simples puede protegerle contra este virus transmitido por mosquitos

VIERNES 28 de mayo (HealthDayNews/HispaniCare) -- Aunque la temporada del virus del Nilo occidental no ha hecho más que comenzar, los expertos ya han empezado a pedir a la población que tome medidas de precaución.

"La transmisión de la enfermedad comenzó a ocurrir entre poblaciones de aves, y esto significa que la población empieza a estar en peligro y que tienen que empezar a tomar las precauciones oportunas", afirmó la Dra. Jennifer Brown, epidemióloga de la división de enfermedades infecciosas transmitidas por insectos de los U.S. Centers for Disease Control and Prevention de Fort Collins, Colorado. "Todos debemos empezar a pensar en tomar medidas de protección personales contra las picaduras de mosquitos".

En lo que va de año, el virus del Nilo occidental se ha detectado en aves y mosquitos en 17 estados, la mayoría de ellos en la zona este del país; y en los humanos, en sólo un estado: Nuevo México. El índice y cantidad de actividad es la habitual a estas alturas de año, añadió Brown.

Las mismas zonas que fueron afectadas el año pasado son las zonas más propensas a verse afectadas este año, y probablemente este año, el virus del Nilo occidental afecte a varios estados más al oeste del país.

"Creo que todos estamos de acuerdo a la hora de pensar que esta tendencia hacia el oeste continuará y que en California, habrá una actividad sustancial", afirmó Dawn Wesson, profesor asociado de medicina tropical de la Facultad de Salud Pública y Medicina Tropical Tulane de Nueva Orleans.

El virus del Nilo occidental fue identificado por primera vez en EE.UU. en 1999 en el área de la ciudad de Nueva York.

El año pasado, el virus del Nilo occidental infectó a personas de 45 de los 48 estados contiguos. Washington y Oregón salieron indemnes (ningún ave, mosquito o ser humano resultó infectado), mientras que en Maine sólo se registró actividad en aves y en mosquitos.

En todo el 2003, se registraron 264 muertes en todo el país de un total de 9,862 casos registrados en seres humanos.

El virus es transmitido por los mosquitos que lo contraen cuando se alimentan de aves o animales infectados. Alrededor de 1 de cada 200 seres humanos infectados con el virus desarrollarán una enfermedad grave, como encefalitis (inflamación del cerebro) o meningitis (inflamación del revestimiento del cerebro y la médula espinal), mientras que aproximadamente 20 de cada 200, experimentarán síntomas menos severos, similares a los de la gripe.

Este año, puede que se registren menos casos, ya que la intensidad de los reportes parece ir disminuyendo cada temporada.

"Creo que se debe al hecho de que la gente, de alguna manera, se ha acostumbrado a la idea de que está en entre nosotros y de que puedes resultar infectado sin morirte o sin caer gravemente enfermo", explicó Wesson. "Probablemente, también es menor el número de gente que acude al doctor con un dolor de cabeza o con fiebre".

La temporada en que se produce la infección entre humanos va más o menos de finales de primavera a principios de otoño, y el mayor número de infecciones aparece de finales de verano a principios de otoño.

Es demasiado pronto para saber qué zonas geográficas serán más afectadas este año, afirmó Brown. El año pasado, fueron los estados de las Montañas Rocosas, particularmente Colorado y Wyoming. Por esta misma razón, estos estados pueden tener un pequeño respiro este año.

"El área de las Montañas Rocosas probablemente no se verá afectada al mismo nivel del año pasado", afirmó Wesson. "Normalmente, un área que resulta muy afectada un año, se ve menos afectada el año siguiente".

También es posible que los sucesos tomen un cariz totalmente inesperado. "Todavía estamos aprendiendo porqué este virus actúa de forma diferente cada año", apuntó Wesson. "A estas alturas del año, todavía estamos observando y a la expectativa. Está ahí y se sabe que habrá mucha actividad a medida que la temporada avanza".

Mientras observan, esperan y se plantean preguntas, los expertos ya han comenzado a recomendar tomar las mismas precauciones que el año pasado. Las personas de más de 50 años y los que tienen sistemas inmunes débiles son los más vulnerables a contraer enfermedades importantes y necesitan un cuidado especial.

Los oficiales aconsejan evitar aguas estancadas en las que los mosquitos pueden alimentarse (incluyendo los juguetes y las macetas con plantas de su patio, y las cunetas tapadas).

Utilice repelente contra insectos, preferiblemente que contengan DEET, cuando salga de la casa. Utilice también camisas de manga larga y pantalones largos. Intente evitar salir de la casa cuando los mosquitos están más hambrientos, a final del día y a primera hora de la mañana. Y asegúrese de que las telas metálicas de puertas y ventanas estén en buen estado.

Más Información

Para más información sobre el virus del Nilo occidental, cómo se transmite y cómo protegerse contra él, visite los U.S. Centers for Disease Control and Prevention.

FUENTES: Jennifer Brown, D.V.M., epidemiologist, division of vector borne infectious disease, U.S. Centers for Disease Control and Prevention (CDC), Fort Collins, Colo.; Dawn Wesson, Ph.D., associate professor, tropical medicine, Tulane School of Public Health and Tropical Medicine, New Orleans; CDC surveillance
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