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El cerebro del mono da pistas sobre la interacción humana

Según los científicos, las respuestas neurológicas a los estímulos sexuales y sociales podrían ser similares a las de los humanos

JUEVES 20 de marzo (HealthDay News/Dr. Tango) -- Los monos llevan vidas sociales también. Observar la manera como sus cerebros procesan los estímulos sociales está ayudando a los científicos a comprender mejor el comportamiento social humano y el autismo.

Poco se sabe sobre la manera como el cerebro humano evalúa y utiliza la información social para controlar el comportamiento, según anota un equipo de investigadores del Centro médico de la Universidad de Duke en Durham, Carolina del Norte. Es menos aún lo que se sabe acerca de lo que sale mal en este proceso en las personas que tienen autismo, un trastorno social y del aprendizaje que afecta a más de un millón de estadounidenses.

"Nuestros estudios anteriores describieron la manera como la atención social de los monos Rhesus era similar a los de los seres humanos, pues es motivada por el estatus y el sexo, y responde a los estados de atención de otros individuos", aseguró en una declaración preparada Michael Platt, profesor asociado de neurología de la Duke.

En este nuevo estudio, él y sus colegas hallaron que "la corteza parietal, que cumple una función crítica en guiar la atención, se activa según el valor social de las imágenes observadas y, finalmente permite el comportamiento del animal".

En este y en estudios anteriores, los monos fueron recompensados con jugo por mirar diferentes imágenes. Se abstenían de una recompensa de jugo para ver imágenes positivas, los cuartos traseros de una hembra, por ejemplo, o el rostro de un mono dominante. Pero había que "pagarles" con más jugo para que vieran imágenes negativas, como un mono de más bajo rango o un cuadro gris simple.

"Esto nos dice que los monos eligen mirar las imágenes que conllevaban información social valiosa para guiar el comportamiento. Al mismo tiempo, monitorizamos la actividad de las neuronas y notamos que el patrón de activación coincidía con los comportamientos que observamos", aseguró Platt.

El índice de activación de las neuronas de la corteza parietal aumentó a medida que los monos veían imágenes más positivas o recibían más jugo.

"Interpretamos estos resultados como que la actividad de las neuronas nos dio información acerca del valor de elegir una imagen u otra, independientemente de si la recompensa es una recompensa social esperada o jugo", sostuvo Platt.

Sin embargo, las neuronas de la corteza parietal no se activaron cuando los monos vieron las imágenes pero no tenían que decidir qué imagen ver.

"Para decidir entre peras y manzanas o entre una hembra atractiva y recibir una bebida, el cerebro debe evaluar estos objetos de manera que permita dirigir la comparación", aseguró Platt. "Nuestra investigación halló que para cuando las señales de valor alcanzaban la corteza parietal, ya habían sido interpretadas de manera que permitiera la comparación y la toma de decisiones.

Esta investigación, publicada en la revista Current Biology, mejora la comprensión de cómo reacciona un cerebro normal en situaciones sociales y guía el comportamiento. La investigación también da ideas posibles sobre el autismo. La gente que tiene el trastorno tiene discapacidades del comportamiento social y con frecuencia dificultades para mirar a otras personas.

"Los monos están motivados para mirar a algunos individuos, pero no a otros. Demostramos que esta motivación social de mirar al otro está mediada por las neuronas de la corteza parietal. Es posible que las deficiencias en la manera en que las áreas 'sociales' del cerebro se comuniquen con las áreas de 'atención' del cerebro podrían estar corrompidas en el autismo", planteó Platt.

Más información

El U.S. National Institute of Neurological Disorders and Stroke tiene más información sobre el autismo.


Artículo por HealthDay, traducido por Dr. Tango
FUENTE: Duke University, news release, March 20, 2008
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