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Los problemas de salud mental se duplicaron tras Katrina

Pero la mayor encuesta hasta la fecha encontró una nueva adaptabilidad y sentido comunitario

LUNES 28 de agosto (HealthDay News/HispaniCare) -- Los supervivientes del huracán Katrina experimentaron una duplicación en los índices de enfermedad mental grave en los meses después del desastre, según el mayor estudio sobre el tema realizado hasta ahora.

Sin embargo, al mismo tiempo, el estudio de Harvard también encontró que los pensamientos suicidas habían en realidad bajado de los niveles registrados antes de la tormenta.

Ese sorprendente hallazgo podría deberse a un alto nivel de optimismo y adaptabilidad entre los supervivientes, señalaron los investigadores.

"El estudio ha sido muy útil en afirmar una sensación de salud y adaptabilidad en grupos de la comunidad", explicó en una teleconferencia el viernes Anthony H. Speier, director de las operaciones de salud mental de desastre en la Oficina de salud mental de Luisiana. "Al mismo tiempo, vemos una gran expresión de necesidad, problemas de prevalencia de salud mental y solicitudes de ayuda para servicios de crisis de salud mental".

Speier fue coautor del informe, publicado en una edición especial en línea del Boletín de la Organización Mundial de la Salud. Es el primero de una serie de informes que se ha planeado.

Los hallazgos positivos del documento contrastan con informes anteriores, que habían detallado un aumento en los suicidios entre los afectados por Katrina.

Según la información de fondo del estudio, el huracán Katrina fue el huracán más mortal en los Estados Unidos en 70 años y el más costoso de la historia. Más de medio millón de personas fueron evacuadas, más de 90,000 millas cuadradas (233,100 kilómetros cuadrados) fueron declaradas como área de desastre, y más de 1,600 personas se confirmaron muertas. Mil personas más están desaparecidas.

La dispersión de tantas víctimas del huracán ha imposibilitado llevar a cabo una evaluación completa de la salud mental de los supervivientes.

"Este es un desastre único. No habíamos tenido ciudades y áreas geográficas completas destruidas como pasó en este caso", afirmó Ronald C. Kessler, director del equipo de la encuesta y profesor de políticas de atención sanitaria de la Facultad de medicina de la Harvard. "Es muy difícil obtener una imagen de la población completa que fue afectada por este desastre porque están por todos lados. Sin una imagen representativa, es difícil crear políticas de planificación de salud pública racionales".

Esta encuesta, patrocinada en parte por el U.S. National Institute of Mental Health, se basó en una lista de 1.4 millones de familias suministrada por la Cruz Roja estadounidense.

Entre el 19 de enero y el 31 de marzo de 2006, los investigadores entrevistaron a 1,043 adultos que vivían en áreas afectadas por Katrina. Sus respuestas fueron comparadas con los resultados de otra encuesta llevada a cabo en 2001 y 2003, que incluía una muestra distinta de 826 adultos en las mismas áreas de censo de Alabama, Luisiana y Misisipí.

Los que respondieron después de Katrina tenían casi el doble de probabilidades de tener enfermedad mental grave (11.3 por ciento en comparación con 6.1 por ciento) y enfermedad mental entre leve y moderada (19.9 por ciento en comparación con 9.7 por ciento), encontró el estudio de la Harvard.

Entre las personas que tienen problemas graves de salud mental, se estima que entre una tercera parte y la mitad sufren de trastorno por estrés postraumático (TEPT). "Para los demás, se trata simplemente de depresión, rendirse ante la vida o ansiedad generalizada", apuntó Kessler.

Sin embargo, la prevalencia de pensamientos de suicido en los pacientes de enfermedades mentales fue significativamente menor que en la muestra de antes de Katrina.

"La idea de la adaptabilidad parecía estar en el centro mismo de esto", aseguró Kessler. "Encontramos una proporción extraordinariamente alta de nuestra muestra que dijo, a pesar de la entendible tristeza por todo lo que habían perdido y la ansiedad sobre las incertidumbres del futuro, que se sentían más unidos a sus seres queridos, conectados a la comunidad, mucho más religiosos y que tenían propósito y significado en la vida".

"Hay que tener la mentalidad de vivir el día a día y estar feliz cuando suceden cosas pequeñas", añadió Juan Lizarraga, un abogado de Nueva Orleáns que sobrevivió al huracán y que ahora vive en una casa rodante en su propiedad. "Para nosotros, la batalla es una lucha continua contra la negatividad. Renunciar nunca es una opción".

Si estos sentimientos persistirán a largo plazo o no es otro asunto.

"Después de 18 meses, las personas comienzan a cansarse", señaló Kessler. "Es el equivalente psicológico a una fase de adrenalina alta. Ese es el tema subyacente que nos preocupa".

Actualmente, el equipo está comenzando una fase de seguimiento de seis meses y llevará a cabo seguimientos a los 12 y 18 meses también.

Entre los demás hallazgos de la encuesta destacan:

  • Más de una tercera parte de las personas en las áreas afectadas experimentó adversidad física extrema y casi una cuarta parte experimentó adversidad psicológica extrema. La gran mayoría (el 84.6 por ciento) experimentó una pérdida significativa financiera, de ingreso o de vivienda.
  • Un siete por ciento de los respondientes informó haber experimentado un evento "gravemente traumático", como ser rescatado, una experiencia que amenazó su vida o ser física o sexualmente asaltado.
  • La mayoría de los que respondieron (el 60.4 por ciento) declaró que su vida era casi igual que antes del huracán, el 25.5 por ciento dijo que era peor y el 13.5 por ciento que era mejor.
  • La mayoría (el 88.5 por ciento) de los que respondieron afirmó que sus experiencias con Katrina les habían ayudado a desarrollar un sentido más profundo de significado o propósito en la vida.
  • Alrededor de las tres cuartas partes dijeron que sus experiencias con el huracán los habían vuelto más espirituales o religiosos.

Más información

Encuentre el informe completo en la Universidad de Harvard.


Artículo por HealthDay, traducido por HispaniCare
FUENTES: Aug. 25, 2006, teleconference with Ronald C. Kessler, Ph.D., professor, health-care policy, Harvard Medical School, Boston; Anthony H. Speier, Ph.D., director, disaster mental health operations, Louisiana Office of Mental Health; Juan Lizarraga, New Orleans; Mental Illness and Suicidality After Hurricane Katrina
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