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Aditivo de la gasolina puede perjudicar prueba de aliento

MTBE puede causar una falsa lectura positiva, según estudio

Miércoles, 26 de diciembre (HealthDayNews) -- MTBE es un controversial aditivo diseñado para reducir la contaminación del aire. También puede ser absorbido por la piel o inhalado inadvertidamente. Y esto, en raros casos, podría llevar a que la policía te arrestara por error por conducir bajo los efectos del alcohol, indicó un nuevo estudio.

El éter butílico terciario metílico (MTBE, por sus siglas en inglés), una mezcla sintética de los químicos isobutileno y metanol, se ha utilizado durante años como un aditivo de la gasolina sin plomo para lograr un arranque más eficiente. Y también es utilizado por algunos estados para ayudarlos a cumplir con los requerimientos del Acta federal de Aire Limpio.

Ahora los investigadores en Johns Hopkins University informaron que el pestífero aditivo huele a huevo podrido puede crear una lectura "falsa positiva", bien sea solo o en combinación con alcohol, cuando se hace a un individuo una prueba de aliento en su versión antigua.

El estudio fue motivado a causa de los reclamos del dueño de una estación de gasolina quien dijo que el MTBE fue responsable de su arresto por conducir ebrio.

"Alegó que estaba trabajando en su garaje cambiando una bomba de combustible y sumergió sus manos en éste y luego comenzó a bombear gasolina. Abandonó el establecimiento, alegó tomar algunas cervezas y paró. Su prueba de aliento sobrepasó el límite legal para conducir, y lo atribuyó al MTBE", indicó el autor del estudio Tim Buckley, un profesor auxiliar que trabaja en el departamento de ciencias de salud ambiental en Johns Hopkins.

El alegato del dueño de la estación motivó a funcionarios gubernamentales de Nueva Jersey a pedir a Johns Hopkins evaluar si el MTBE podría tergiversar los resultados de una prueba de aliento.

"Así que creamos una prueba de aliento simulada que contenía MTBE, y luego añadieron el equivalente de un trago de alcohol", indicó Buckley. "También variamos los niveles de MTBE".

Los investigadores probaron dos tipos de analizadores de aliento de alcohol, "una versión más antigua todavía utilizada en Nueva Jersey, llamada el Breathalyzer 900, y el Alcotest", comentó Buckley.

El MTBE entra fácilmente en la corriente sanguínea puede cruzar hasta los pulmones, explicó Buckley.

"Su composición química es tal que puede encontrar su lugar en el aliento", expuso. "Y el MTBE es de alguna manera famoso. Puedes haber escuchado de él en California y en cualquier lugar en el país en donde ha habido una gran cantidad de informes de agua contaminada con MTBE. Por lo tanto si está en tu agua y estás bajo la ducha, puede entrar en contacto con tu piel y ser absorbido por ésta".

El MTBE, bien sea solo o en combinación con el alcohol, no tuvo efecto en el analizador de aliento más moderno Alcotest, indicó Buckley.

Y, manifestó, los niveles normales de MTBE "no registran mucha respuesta en la versión más antigua del analizador de aliento. Pero es posible que la alta exposición al MTBE, tal como trabajar con gasolina, podría registrar una respuesta falsa positiva en un analizador de aliento sobre el límite legal. Pero tendrían que ser verdaderamente circunstancias extremas".

Las leyes de Nueva Jersey prohíben operar un vehículo de motor "con una concentración de alcohol en la sangre de 0.10 por ciento, o más, por el peso del alcohol en . . . la sangre", dijo.

"Además el MTBE por sí solo no registraría positivo y no está sobre el límite legal en el Breathalyzer 900. No obstante, es posible que generemos una respuesta positiva con una combinación de MTBE y alcohol", señaló Buckley.

Los hallazgos fueron publicados en la edición actual de "Forensic Science International".

Los ambientalistas han estado luchando por prohibir el MTBE desde su introducción, comentó Barry Grossman, el presidente y fundador de Oxybusters en Plainsboro, Nueva Jersey. Hay un proyecto de ley ante la legislatura de Nueva Jersey para prohibir el aditivo, añadió.

Grossman dijo que Oxybusters está al tanto de la causa de conducir en estado de embriaguez que motivó al estudio. "No estoy sorprendido de los resultados del estudio", expresó.

Buckley aseveró: "La solución aquí es que la jurisdicción federal debe mejorar la tecnología de los analizadores de aliento por unos más nuevos para prevenir cualquier clase de problemas legales".

Qué hacer

Para más información sobre el MTBE y tomar agua, visita este sitio de la Agencia de Protección Ambiental. Para más sobre los analizadores de aliento, visita HowStuffWorks.

Fuentes: entrevistas con Tim Buckley, Ph.D., profesor auxiliar, departamento de ciencias de la salud ambiental, Johns Hopkins University, Baltimore; Barry Grossman, presidente, Oxybusters, Plainsboro, N.J.; "Forensic Science International", diciembre 2001
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