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Los fetos son vulnerables a la contaminación del aire

La exposición podría conducir al daño genético

MARTES 29 de junio (HealthDayNews/HispaniCare) -- Los bebés en el útero son más sensibles que sus madres a los riesgos de salud de la contaminación del aire, según los hallazgos de un nuevo estudio.

El estudio es parte de un proyecto de investigación más amplio de varios años, que examina los efectos de la salud en las mujeres embarazadas y los bebés de una variedad de contaminantes en el aire, incluyendo el humo de los vehículos, los combustibles comerciales, el humo del tabaco, los pesticidas residenciales y los alérgenos.

La investigación, llevada a cabo por científicos del Columbia Center for Children's Environmental Health en la ciudad de Nueva York, aparece en la edición de junio de Environmental Health Perspectives.

Para el nuevo estudio, los científicos examinaron los efectos de la exposición prenatal a contaminantes del aire carcinogénicos en 265 pares de mujeres embarazadas y sus niños no nacidos de la ciudad de Nueva York. Los contaminantes eran los que resultaban de quemar combustible en los motores de los vehículos, de la calefacción residencial, de la generación de energía y de fumar tabaco. Este tipo de combustión produce contaminantes carcinogénicos llamados hidrocarburos aromáticos policíclicos (HAPs), los cuales han probado ser dañinos para humanos y animales de laboratorio en estudios anteriores.

Se recolectaron muestras de sangre de las madres y del cordón umbilical de sus recién nacido y se examinaron en búsqueda de señales de daños al ADN y exposición a humo de cigarrillo de segunda mano. Dado que ninguna de las madres del estudio fumaba, se supuso que toda exposición al tabaco provenía de humo de segunda mano.

Los investigadores encontraron que los fetos recibieron HAPs en cantidades que eran 10 veces menores que en sus madres debido a la protección provista por la placenta. Pero los niveles de daño en el ADN era comparable en los recién nacidos y en sus madres. Además, los niveles de los recién nacidos de cotinina (una medida de la exposición al humo de tabaco) fueron en realidad más altos que los de sus madres.

"Estos resultados provocan una seria preocupación sobre los riesgos a largo plazo de cáncer, además de problemas de desarrollo", afirmó la líder del estudio Frederica P. Perera, profesora de ciencias ambientales de la salud. "La evidencia que provee sobre la susceptibilidad fetal al daño del ADN debido a la contaminación del aire subraya la importancia de reducir los niveles de contaminación en nuestra ciudad".

Un estudio anterior del centro que fue publicado en enero reportó que los altos niveles de daño en el ADN por HAP y el humo de segunda mano, a los niveles presentes en la ciudad de Nueva York, se asociaban con pesos y circunferencias de cabeza menores en los recién nacidos.

Pero, según Perera y otros expertos, no son sólo los niños de la ciudad de Nueva York que corren riesgos por el aire que respiran sus madres.

Bonnie Holmes-Gen, vocera de la California Lung Association, dijo que los resultados del estudio del Columbia son consistentes con otros estudios que relacionan la contaminación del aire con daño genético, defectos de nacimiento, e incluso la muerte infantil.

"Estos estudios deberían definitivamente iniciar una fuerte respuesta pública que demande la reducción de la contaminación vehicular y otras formas dañinas de combustión", afirmó Holmes-Gen. "Para proteger a nuestros niños no nacidos, necesitamos vehículos y combustibles más limpios, necesitamos disminuir nuestra dependencia a los vehículos motorizados como transporte y necesitamos promover programas de abandono del cigarrillo y eliminar toda actividad de fumar cerca de las mujeres embarazadas y los niños pequeños".

Perera afirmó que no podría estar más de acuerdo.

"Los resultados del presente estudio pueden ser generalizados a todos los centros urbanos del mundo", apuntó. "Los niveles de contaminación de la ciudad de Nueva York son comparables a los de muchas otras comunidades, donde indudablemente existe el mismo tipo de relación entre la calidad del aire y los riesgos para los niños no nacidos. Esto es principalmente y sin duda alguna, un problema de política pública que requiere soluciones de política pública".

Más Información

La Universidad de Georgia tiene más información sobre los peligros de la contaminación del aire en las mujeres embarazadas.

FUENTES: Frederica P. Perera, Ph.D., professor, environmental health sciences and director, Columbia Center for Children's Environmental Health, Mailman School of Public Health, Columbia University, New York City; Bonnie Holmes-Gen, California Lung Association, Sacramento; June 2004 Environmental Health Perspectives
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