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La atención de la salud estadounidense alarga la vida y ahorra dinero

Sin embargo, un estudio sugiere que esta tendencia podría no continuar

MIÉRCOLES 30 de agosto (HealthDay News/HispaniCare) -- Al observar el sistema de salud estadounidense en términos financieros, un análisis reciente halla que el país está sacándole partido a su dinero.

Investigadores informan que las innovaciones en la atención de la salud corresponden a más de la mitad del aumento reciente en la expectativa de vida en los EE.UU. El gasto en la atención de la salud también ha sido rentable en términos de años de vida productiva ahorrados, anotan.

Sin embargo, los expertos señalaron que la continuación de este buen retorno de la inversión es algo incierta.

"Durante los últimos 40 años, hemos estado obteniendo una buena rentabilidad", aseguró la Dra. Allison B. Rosen, profesora asistente de medicina interna y políticas de administración de la salud de la Universidad de Michigan, quien coescribió el estudio con un colega, el Dr. Sandeep Vijan, y con un economista.

Su análisis, publicado en el New England Journal of Medicine de esta semana, se basa en el valor ganado por persona por año adicional de vida, una medida utilizada rutinariamente por las aseguradoras y por quienes toman decisiones médicas. Esa cifra oscila entre $50,000 y $200,000.

Pero al sumar las cifras, el equipo calculó que un aumento de siete años en la expectativa de vida de los recién nacidos entre 1960 y 2000, de 69.9 a 76.9 años, le ha costado a cada persona apenas $19,900 anuales.

Esa es una buena noticia, "aunque hay señales de dificultad en el futuro", advirtió David M. Cutler, el economista del equipo, que es profesor de economía aplicada de la Universidad de Harvard. "La tasa de retorno se ha ido reduciendo con el tiempo. Estuvo en su punto más alto en los setentas y se ha reducido desde entonces. No sería una buena noticia que esa tendencia continúe", agregó Cutler.

Al ajustar otros factores, como la reducción en el tabaquismo y en las muertes por accidentes automovilísticos, los investigadores concluyeron que cerca de la mitad del aumento en la esperanza de vida en los EE.UU. se puede atribuir a mejoras en la atención de la salud. También calcularon que el 70 por ciento de la ganancia se debió a menos muertes por enfermedades cardiovasculares. Una reducción en la mortalidad infantil fue responsable de otro 19 por ciento en el aumento de la esperanza de vida.

Sin embargo, las ganancias han sido pocas cuando se trata de la gente que logra llegar a los 65. Según el informe, la esperanza de vida de los estadounidenses de 65 años o mayores ha aumentado en apenas 3.5 años, a un costo por persona de $84,700 por cada año adicional.

Además, no está claro si estas ganancias rentables continuarán. "Parece que se avecina una tempestad", aseguró Cutler. "Que se mantenga alejada es la cuestión".

Una manera de alejar esas nubes es "reorientar los pagos, no sólo pagar por lo que se hace sino pagar por un mejor trabajo", aseguró Cutler. Muchas asociaciones profesionales de médicos han publicado directrices de prácticas, "aunque las tres cuartas partes de los pacientes no están siendo gestionados adecuadamente según lo que dicen las directrices", aseguró.

Han comenzado experimentos en distintas partes del país para medir la calidad de la atención que los médicos ofrecen, aseguró Cutler. Los cálculos del costo de la atención ineficaz alcanzan hasta el 20 ó el 30 por ciento de los fondos médicos, dijo, pero "ojalá que logremos que los médicos sean más eficaces y que eliminen de su práctica las cosas que sean inefectivas".

El estudio es "un primer paso en el avance hacia un nivel más profundo de comprensión del valor del gasto médico", agregó Rosen.

Por ejemplo, aumentar la esperanza de vida de los adultos mayores es apenas uno de los aspectos del valor de la atención médica, señaló. Reducir la discapacidad de los adultos mayores también es importante, "pero no somos un país que haya medido la calidad de vida y la discapacidad con el tiempo", aseguró la experta de Michigan.

Además, "las tendencias con el correr del tiempo sugieren que los aumentos en los gastos médicos están superando las mejoras en la esperanza de vida", aseguró Rosen. "Necesitamos enfocarnos en las áreas en las que estamos obteniendo el mejor valor, en enfermedades que tienen mayor impacto sobre la morbilidad y la mortalidad".

Más información

Más información sobre el gasto de la atención médica estadounidense en la National Coalition on Health Care.


Artículo por HealthDay, traducido por HispaniCare
FUENTES: David M. Cutler, Ph.D., professor of economics and dean of social sciences, Harvard University, Boston; Allison B. Rosen, M.D., assistant professor, internal medicine and health management policy, University of Michigan, Ann Arbor; Aug. 31, 2006, New England Journal of Medicine
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