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Tomador mayor: La epidemia invisible

Uno de cada seis estadounidenses de 60 años o más es demasiado dependiente del alcohol

Martes, 25 de junio (HealthDayNews) -- Uno de cada seis estadounidenses es demasiado dependiente del alcohol, y algunos son "alcohólicos de comienzo tardío" quienes nunca exhibieron un problema antes.

Las consecuencias pueden ser trágicas: según algunos estimados, el alcoholismo compite contra los ataques cardiacos como un asesino de ciudadanos de edad avanzada.

Esto indica un reciente estudio realizado por Susan Abrams, una asistente del Juez de Distrito de EE.UU. Harold A. Baker de Illinois. Su análisis del problema apareció recientemente en "Elder Law Journal" en la Universidad de Illinois en Urbana-Champaign.

"Tenemos que ser más conscientes de que es un problema", expresó Abrams. Aunque la gente es bien consciente de los problemas de la bebida en los adolescentes y el tomar en exceso, alega que los problemas de bebida en personas mayores tienden a captar menos atención.

Parte del problema, plantea, es que pocos hijos adultos desean cuestionar a sus padres sobre el abuso del alcohol.

"Es un dilema", comentó Abrams. "Se nos enseña a respetar a las personas mayores". De manera que si los hijos adultos sospechan que un problema de alcohol está afectando a sus padres, pueden ignorarlo o hablar acerca de esto de forma indirecta, indicó.

Los hijos adultos también pueden racionalizar que si su padres tuvieran un problema de bebida, el doctor de la familia se daría cuenta.

Ese no es el caso, encontró Abrams. "Los doctores ven a los pacientes en circunstancias controladas", dijo.

Abrams citó un estudio de 1998 que encontró que sólo un pequeño por ciento de doctores de cuidado primario consideran el abuso del alcohol cuando un paciente exhibe algunos síntomas comunes.

¿Por qué el alcohol se puede convertir en un problema creciente o en uno nuevo en los últimos años de la vida? "Creo que la soledad tiene mucho que ver con esto", argumentó Abrams.

En muchos casos, los hijos adultos viven lejos y no pueden visitar a menudo, aunque se reporten con sus padres con frecuencia vía telefónica. Las personas mayores quienes pierden amigos o sus parejas pudieran estar deprimidos acerca de su reducido círculo de contactos. Beben para sentir alivio, pero esto puede convertirse en un problema de salud.

En su análisis de la literatura, Abrams además encontró que las mujeres son más propensas que los hombres al alcoholismo "tardío", y son más propensas a desarrollar rápidamente problemas de salud relacionados con el alcohol.

Si las personas de edad avanzada se mudan a una comunidad de retiro esto parecería contrarrestar el problema de la soledad. Irónicamente, apunta Abrams, los contactos sociales incrementados pueden conducir a más bebida porque hay más actividades y más oportunidades de consumir alcohol.

¿La solución? Los hijos adultos tienen que estar más dispuestos a examinar a fondo para ver si existe un problema. Abrams sugiere a los hijos que comiencen a hablar acerca de los problemas de abuso en sus generaciones, y luego se pregunten: "¿Han visto esto en su generación?".

Otro experto en alcoholismo concuerda con la sugerencia de Abrams de cuestionar amablemente, pero la selección de palabras puede crear o romper una conversación.

"Las familias entran en esta gran polémica de si la Abuela es una alcohólica", expone Arthur T. Horvath, un psicólogo californiano quien se especializa en comportamientos adictivos. "Esto es un gran error".

Horvath sugiere a los seres queridos no señalar con el dedo a un padre o abuelo sino más bien decir: "Estoy preocupado de que la bebida te esté causando problemas. Entonces permanezca en la conversación lo suficiente para que surja una conclusión útil".

La negación es común, incluso con el método amable, añade Horvath. Sin embargo, los miembros de la familia deben decidir qué hacer si se descubre un problema de bebida. Si los hijos viven lejos de sus padres, podrían pedir a un vecino que revise a sus padres para asegurarse de su bienestar, aconsejó Horvath.

Si se persuade a una persona de recibir ayuda, Abrams indicó que los miembros de la familia deben recordar que retirarse del alcohol es un proceso tanto físico como psicológico y que estén seguros de que hay suficiente apoyo psicológico.

Qué hacer

Para más información sobre el alcohol y la vejez, visita el Instituto Nacional sobre el Abuso de Alcohol y Alcoholismo o este portal.

Fuentes: Susan Abrams, asistente de juez, Juez de Distrito de EE.UU. Harold A. Baker, Central Illinois; Arthur T. Horvath, Ph.D., psicólogo, La Jolla, Calif.; mayo 2002 "Elder Law Journal"
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