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El herpes genital quizá nunca se vuelva inactivo

Un estudio halla que podría continuar un bajo nivel de liberación del virus aunque el estado de la infección no esté del todo claro

MIÉRCOLES, 18 de noviembre (HealthDay News/DrTango) -- El herpes, una enfermedad de transmisión sexual que causa lesiones genitales, quizá nunca se vuelva inactivo, según sugiere una investigación reciente.

De hecho, aún cuando no está causando un brote, el virus libera pequeñas partes de sí mismo en el tracto genital.

Aunque el estudio no abordó de manera específica si las pequeñas cantidades del virus liberadas de forma continua eran suficientes para infectar a otra persona, los hallazgos tienen el potencial para cambiar el modo en que los científicos consideran el ciclo de vida de la enfermedad.

Se cree que el virus del herpes se esconde en las neuronas que rodean la columna durante periodos latentes, luego viaja de forma periódica en las neuronas que acaban en el tracto genital, donde infecta las células de la piel y causa lesiones.

El punto de vista aceptado es que el virus se mantiene inactivo durante los periodos latentes, dijo el autor del estudio, el Dr. Joshua Schiffer, asociado principal de la Universidad de Washington en Seattle.

"Sabemos desde hace muchos años que el herpes mantiene un estado latente en los nervios que rodean la médula espinal. En efecto, hiberna en este lugar", aclaró Schiffer. "La antigua teoría era que no hacía mucho daño mientras estuviera ahí... Pero nuestro modelo sugiere que las neuronas liberan continuamente partes del virus".

El estudio aparece en la edición del 18 de noviembre de Science Translational Medicine.

El estudio analizó el virus del herpes simplex 2, pero no el virus del herpes simplex 1, que causa úlceras o ampollas con fiebre, aunque éste también puede causar lesiones genitales. Schiffer dijo que sospecha que es probable que los hallazgos se sostengan también para el herpes simplex 1, aunque estudios previos sugieren que el herpes simplex 1 podría liberarse con menos frecuencia.

Schiffer y sus colegas utilizaron datos de dos estudios previos. En el primero, los participantes frotaban sus genitales con un hisopo cada día durante un brote hasta que las lesiones desaparecieran. En el segundo, los pacientes frotaban sus genitales cuatro veces al día con un hisopo durante 60 días, incluso aunque no tuvieran síntomas.

Los datos luego se introdujeron en un modelo matemático para determinar la tasa probable de liberación. De acuerdo con el estudio, el 85 por ciento de los episodios de liberación fueron asintomáticos o no causaron ninguna lesión. Cerca del 60 por ciento duró menos de 12 horas.

Alrededor de 45 millones de estadounidenses, o uno de cada cinco mayores de doce años, están infectados con herpes del virus genital en Estados Unidos, de acuerdo con los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades de EE. UU. Sin embargo, muchos no saben que están infectados porque nunca han tenido o no han sido conscientes de sus lesiones. "Dentro de la piel existe una lucha constante entre el virus y el sistema inmunológico", explicó Schiffer.

Generalmente, a los pacientes se les aconseja evitar mantener relaciones sexuales durante un brote y usar condones para no transmitirlo cuando no tienen síntomas.

Los medicamentos antivirales disponibles, incluidos acyclovir, valacyclovir y famciclovir, pueden controlar mucho, aunque no todos, los brotes, señaló Schiffer.

Nancy Sawtell, investigadora de la división de enfermedades infecciosas del Centro Médico del Hospital Infantil de Cincinnati, dijo que el estudio abre nuevas vías de investigación. Pero aún es demasiado pronto para sugerir que los bajos niveles de ADN viral significan necesariamente que una persona puede aún infectar a otra.

Señaló que los investigadores evaluaron el ADN viral, que es sólo una porción del virus y no significa que una persona sea contagiosa. "La presencia de ADN viral significa que una persona está infectada, pero no que necesariamente tenga una partícula infecciosa", señaló Sawtell.

En segundo lugar, en vista de que no se examinaron las neuronas en sí mismas, es posible que el ADN viral presente se originara en otro lugar del cuerpo. Estudios animales previos muestran que el herpes sí pasa, de hecho, a un estado de inactividad.

"Sería bueno poder analizar las neuronas en este modelo humano para determinar que el virus procede de la columna y que no estaba presente solamente en los órganos genitales, y que quizá se pasó por alto en el frotis anterior", destacó Sawtell.

Las personas que no desean contagiar a su pareja deben seguir tomando las mismas medidas de precaución que antes de la publicación de este estudio, tales como usar condones aunque no tengan síntomas.

"Yo no entraría en pánico", dijo Sawtell. "Tenemos mucho que aprender sobre qué tan infecciosos son estos bajos niveles de ADN viral".

Más información

Para más información sobre el herpes, visite los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades de EE. UU.


Artículo por HealthDay, traducido por DrTango
FUENTES: Joshua Schiffer, M.D., research associate, Fred Hutchinson Cancer Research Center, and senior fellow, University of Washington, Seattle; Nancy Sawtell, Ph.D., researcher, division of infectious diseases, Cincinnati Children's Hospital Medical Center, Cincinnati, Ohio; Nov. 18, 2009, Science Translational Medicine
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