El amor por el chocolate tiene una profunda historia

Nueva investigación indica sus orígenes en los tiempos mayas en el año 600 A.C.

Miércoles, 17 de Julio (HealthDayNews) -- Si eres amante del chocolate, ahora puedes culpar a tus antiguos ancestros.

Una nueva investigación refleja que el chocolate ha sido base de la dieta por más tiempo del que investigadores creían. Parece que el amor por el chocolate que siente la humanidad data desde el año 600 A.C. Eso es 1,000 años antes que los investigadores creyeran que el chocolate protagonizara su hechizo culinario.

Esta noticia proviene de W. Jeffrey Hurst, investigador científico de Hershey Foods Corp. Él analizó minuciosamente residuos extraídos de vasijas de cerámica que se cree fueron utilizadas hace 2,600 años por los mayas en lo que es hoy día el norte de Belice.

Los mayas, según parece, puede que hayan sido los amantes del chocolate originales. El análisis de Hurst, que aparece en la edición de hoy de Nature prueba que el cacao fue utilizado por la antigua civilización maya.

"Lo que llegó [a mi laboratorio] fue residuos de las vasijas", dijo Hurst. "Los extrajimos y los analizamos, utilizando una técnica llamada cromatografía líquida de alto rendimiento (HPLC, por sus siglas en inglés). Encontramos la existencia de cantidades de un compuesto único al cacao. Ese compuesto es teobromina. El compuesto se encuentra en otras plantas pero no en la misma cantidad que en el cacao".

Se cree que el análisis de Hurst es el primero en utilizar la nueva técnica de HPLC para analizar residuos secos del interior de una cerámica prehistórica. Además prueba que los mayas sí tenían el hábito del chocolate.

Las vasijas desenterradas salían a borbotones y parecían teteras de barro. Expertos en arqueología piensan que las vasijas fueron utilizadas para verter mezcla de cacao de una vasija a otra para generar espuma voluptuosa forma de bebida favorita de los mayas.

"Es un hallazgo arqueológico muy cuidadoso", dijo Hurst, quien ha laborado en Hersheys por 26 años y consume chocolate diariamente. Antes del análisis, dijo "lo más antiguo que probamos el uso del cacao fue en el año 400 A.D. Con esta nueva información, sabemos que podría ser antes del año 600 A.C.".

En años recientes, los investigadores han comprobado que el chocolate tiene varias cualidades saludables, parcialmente porque se ha encontrado que contiene antioxidantes, que pueden deshacer el daño celular producto de las moléculas "radicales libres". Nadie sugiere que el chocolate es un alimento saludable, pero puede formar parte de una dieta saludable, si se consume con moderación.

¿Las buenas noticias para los amantes del chocolate en nuestros días? Nuestro chocolate suena más sabroso que la forma maya. Para tener una idea de en qué consistía el sabor típico del cacao maya, Hurst sugiere moler granos de cacao, tostarlos, mezclarlos en una licuadora con agua y especias y luego tomárselo.

¿Debe ser esto un descubrimiento que cause motivo de celebración para los amantes del chocolate?

"Ni siquiera deseo llegar hasta eso", soy científico investigador".

Sin embargo, la dietista Marlene Clark, de Cedars-Sinai Medical Center en Los Angeles, dijo que el descubrimiento tiene perfecto sentido, ayuda a explicar por qué tantos de sus clientes adoran el oscuro dulce.

"Todo el mundo ama el chocolate", dijo. "Debe existir una larga historia. Debe haber una razón por la que las personas sientan ese innato amor por el chocolate".

¿El chocolate forma parte de una dieta saludable?

"Dependería del individuo", dijo Clark. En la mayoría de los casos, aunque diría que hay lugar para todos los alimentos si se consumen con moderación.

Si consumes una dieta nutritiva, haces dieta saludable y separas las calorías, "terminar una nutritiva comida con un poco de chocolate está bien", dijo. "Es un alimento confortante".

De hecho, algunos dietistas dicen que comer chocolates al final de la comida, cuando estarás realmente lleno, es lo mejor porque no te darán más antojos, y es mejor que cuando lo consumes entre comidas cuando estás voraz.

Qué hacer

Para información sobre la historia del chocolate, visita la Asociación Nacional de Confiteros y la Asociación de Fabricantes de Chocolate. Para otro ángulo en torno al chocolate y algunos mitos visita el Centro de Ciencias de Interés Público.

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